Même si les humains poussent des satellites et d’autres personnes dans l’espace depuis plus de 50 ans maintenant, les voyages dans l’espace n’en sont pas moins passionnants. Voici quelques lancements à venir que vous devriez suivre, et pourquoi ils sont importants.

Artemis 1 : 16 novembre 2022

Artemis 1 pourrait être la mission la plus importante pour la NASA depuis au moins une décennie. Il s’agit du premier test complet du Space Launch System, une fusée massive à plusieurs étages destinée à remplir la même fonction que la Saturn V des années 1960 : envoyer des humains sur la Lune. Des versions modifiées pourraient être utilisées pour envoyer des cargaisons lourdes dans l’espace (comme des pièces pour de nouvelles stations spatiales) ou pour emmener des humains sur Mars et au-delà.

Cette mission initiale n’est pas habitée (aucune personne ne se trouve dans le vaisseau), mais l’objectif est de lancer la capsule spatiale Orion vide pour un voyage aller-retour de 280 000 miles vers la Lune. Si tout se passe bien, Artemis II pourrait emmener des humains pour le même voyage. La fenêtre de lancement actuelle s’ouvre le 16 novembre 2022 à 1 h 04, heure de l’Est. Une couverture en direct sera disponible sur l’application NASA, le site Web de l’agence et la chaîne YouTube de la NASA.

Le lancement a déjà été repoussé plusieurs fois, en raison de problèmes techniques et de la météo. La première fenêtre de lancement était fixée au 29 août 2022, mais elle a été annulée en raison de problèmes détectés de refroidissement d’un moteur. La NASA a réessayé le 3 septembre, mais s’est arrêtée en raison d’une fuite d’hydrogène liquide dans l’étage central, puis la fusée a été renvoyée dans le Vehicle Assembly Building alors que l’ouragan Ian approchait de la Floride. La fusée est maintenant de retour sur la rampe de lancement, mais il est toujours possible que la tempête tropicale Nicole modifie à nouveau les plans de la NASA.

Lancement de Cargo Dragon : 18 novembre 2022

SpaceX achemine du fret vers la Station spatiale internationale depuis des années, grâce à un contrat avec la NASA, à l’aide des vaisseaux Dragon 1 et Dragon 2. La prochaine mission « Cargo Dragon » est prévue pour le 18 novembre 2022.

Même si la capsule Dragon peut transporter des personnes vers la Station spatiale internationale – la première fois était en 2020 – il n’y aura pas de personnes sur cette mission. La mission CRS-26 de SpaceX sera une mission sans équipage de réapprovisionnement de la station spatiale, utilisant une capsule Cargo Dragon et une fusée Falcon 9. La charge utile comprend un microscope portable pour améliorer le diagnostic de santé dans l’espace, des panneaux solaires pour la station, une expérience avec des tomates, etc.

Le lancement actuel est prévu pour le 18 novembre et aura lieu au complexe de lancement 39A du Kennedy Space Center de la NASA, en Floride. SpaceX diffusera probablement une émission en direct sur sa chaîne YouTube, et le lancement pourrait également apparaître sur l’application de la NASA, le site Web de l’agence et la chaîne YouTube de la NASA.

Charge utile lunaire Intuitive Machines : 22 décembre 2022

Une autre partie du plan de la NASA pour les missions sur la Lune est le Commercial Lunar Payload Services, ou CLPS en abrégé. Ce programme vise à ce que des entreprises privées (comme SpaceX) lancent des cargaisons vers la Lune et/ou effectuent des missions scientifiques pour le compte de la NASA.
Intuitive Machines of Houston, une entreprise d’exploration spatiale basée à (vous l’avez deviné) Houston, au Texas, mène la prochaine mission du programme CLPS. Il s’agit d’un alunissage avec quatre charges utiles de la NASA, qui réaliseront des expériences sur la surface lunaire. L’une des charges utiles est un petit satellite de relais de données. Ces expériences permettront de recueillir des données qui seront utilisées lors de futures missions lunaires avec ou sans équipage.

Le lancement est actuellement prévu pour le 22 décembre 2022, à l’aide d’une fusée Falcon 9 de SpaceX. SpaceX se chargeant du lancement, il est probable qu’il y ait une retransmission en direct sur la chaîne YouTube de SpaceX, ou éventuellement sur la chaîne YouTube de la NASA.

Essai en vol de l’équipage Boeing : Avril 2023

SpaceX n’est pas la seule entreprise américaine à tenter d’emmener des gens dans l’espace : Boeing s’y emploie également. Le vaisseau spatial CST-100 Starliner de la société ressemble un peu au Dragon de SpaceX et au module de commande Apollo, mais il est légèrement plus grand que ces deux véhicules. Boeing et la NASA ont déjà effectué deux vols spatiaux sans personne à bord, mais la prochaine tentative aura un équipage.

Le premier essai en vol de l’équipage Boeing (CFT) est prévu pour avril 2023 et sera lancé à l’aide d’une fusée Atlas V. La NASA a choisi Barry Eugene Wilmore et Sunita Williams comme équipage, tous deux ayant déjà participé à des missions de la navette spatiale, et Michael Fincke comme remplaçant. Si tout va bien, le Starliner s’envolera vers la Station spatiale internationale, puis reviendra sur Terre dans le même vaisseau après une semaine.

La NASA a déclaré sur son site Web : « Les astronautes du CFT vivront et travailleront dans la station spatiale pendant environ deux semaines. Après un vol en équipage réussi, la NASA s’efforcera d’achever la certification du vaisseau Starliner et de ses systèmes pour des missions régulières de rotation d’équipage vers la station spatiale. »

Avril 2023, c’est encore loin, mais le lancement sera probablement retransmis sur l’application NASA, le site web de l’agence et la chaîne YouTube de la NASA.

CAPSTONE : Entrée en orbite le 13 novembre 2022

Cislunar Autonomous Positioning System Technology Operations and Navigation Experiment, ou CAPSTONE en abrégé, est un petit satellite de la taille d’un four à micro-ondes. Le lancement de la fusée a eu lieu le 4 juillet 2022, il n’y a donc pas de livestream passionnant à venir pour celui-ci – il s’agit plutôt d’une mention honorifique, puisque le satellite n’a pas encore atteint sa cible.

CAPSTONE emprunte un chemin inhabituel vers la Lune, que la NASA appelle Ballistic Lunar Transfer, ou BLT en abrégé – aucun rapport avec le sandwich, probablement. La NASA a déclaré dans un billet de blog : « Assisté par la gravité du Soleil, le vaisseau spatial atteindra une distance de 958 000 miles de la Terre – plus de trois fois la distance entre la Terre et la Lune – avant d’être ramené vers le système Terre-Lune. »

CAPSTONE est unique car il sera le premier vaisseau spatial à entrer dans une orbite allongée spéciale autour de la Lune. Il s’agit de la même orbite que celle que la NASA espère utiliser pour la station spatiale Gateway proposée autour de la Lune, ce qui fait de CAPSTONE une importante opportunité d’apprentissage. Sur cette orbite spéciale, moins de carburant est nécessaire pour maintenir l’orbite, ce qui est important lorsque la station de carburant la plus proche se trouve à des centaines de milliers de kilomètres.

Une fois qu’il aura atteint l’orbite lunaire, CAPSTONE aura pour mission de tester une technologie appelée Cislunar Autonomous Positioning System (CAPS), qui est un peu comme Google Maps pour les voyages spatiaux. La NASA a déclaré dans un autre billet de blog : « CAPS fera la démonstration de solutions innovantes de navigation d’engin spatial à engin spatial qui permettront aux futurs engins spatiaux de déterminer leur position sans devoir compter exclusivement sur le suivi depuis la Terre. » La technologie consiste à communiquer directement avec le Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, qui est en orbite autour de la Lune depuis 2009.