AstraZeneca dévoile un centre de R&D d’un milliard de livres sterling.

AstraZeneca dévoile un centre de R&D d’un milliard de livres sterling.

La société pharmaceutique anglo-suédoise a parcouru un long chemin depuis qu’elle a repoussé une offre publique d’achat en 2014.

Peu de dépenses ont été épargnées à la structure géante de verre et d’acier qui jaillit d’un terrain autrefois inoccupé dans la banlieue de Cambridge.

Le nouveau centre de recherche et de développement d’AstraZeneca, d’une valeur d’un milliard de livres sterling, abrite 16 laboratoires et 2 200 scientifiques, ce qui en fait le plus grand laboratoire scientifique de Grande-Bretagne avec l’Institut Francis Crick à Londres, et le plus gros investissement de la société pharmaceutique sur un seul site à ce jour.

Un centre High-Tech

Conçu par les architectes suisses Herzog & de Meuron, le Discovery Centre (Disc) couvre une superficie équivalente à huit terrains de football et fait partie du plus grand pôle biomédical d’Europe. L’université de Cambridge, deux hôpitaux et des centaines d’instituts de recherche et d’entreprises de biotechnologie se trouvent à proximité. Le bâtiment est inondé de lumière naturelle, capte sa chaleur du sol et ses toilettes sont alimentées par l’eau de pluie.

Dans l’un des laboratoires, une goutte de la taille d’une tête d’épingle est exposée – un mini-cœur battant utilisé pour tester tous les nouveaux médicaments quant à leur sécurité et leur impact sur le cœur. Sur la paillasse voisine, les scientifiques Kainat Khan et Mark Anderton ont mis au point une « moelle osseuse sur puce » qui évalue la toxicité et les effets secondaires des médicaments anticancéreux, afin d’aider les cliniciens à en atténuer l’impact en modifiant la dose, par exemple.

C’est exactement le type d’investissement que les politiciens cherchent désespérément à attirer en Grande-Bretagne. Le chancelier, Rishi Sunak, a profité de son discours lors de la conférence du parti conservateur le mois dernier pour dépeindre une vision de la Grande-Bretagne comme une « superpuissance scientifique ». AstraZeneca s’est fait connaître pendant la pandémie en s’associant à l’Université d’Oxford pour développer un vaccin Covid-19 et le fournir à prix coûtant dans le monde entier, bien qu’elle ait récemment commencé à signer des contrats commerciaux pour fournir le vaccin l’année prochaine, alors que le virus entre dans sa phase « endémique ».

Kwasi Kwarteng, le secrétaire d’État aux affaires économiques, a assisté à l’inauguration du centre de Cambridge mardi, en compagnie du prince Charles, du directeur général d’AstraZeneca, Pascal Soriot, et de son président, Leif Johansson.

Pourtant, tout aurait pu être si différent. Il y a huit ans presque jour pour jour, M. Johansson recevait un appel téléphonique de Ian Read, directeur général de son rival américain Pfizer, qui lui disait vouloir discuter d’une fusion entre les deux entreprises.

une stratégie assumée

Seule une pression politique intense – et une mauvaise évaluation des retombées par Pfizer – a permis à la société anglo-suédoise de repousser cette approche indésirable de 69 milliards de livres sterling et, en mai 2014, Pfizer s’est retiré. AstraZeneca avait le soutien du gouvernement, du public et de la communauté scientifique britannique, mais a ensuite dû prouver à tous qu’elle pouvait se débrouiller seule.

M. Soriot, qui dirige l’entreprise depuis 2012, a déclaré pendant la bataille pour le rachat qu’un accord mettrait des vies en danger en retardant le développement de médicaments anticancéreux vitaux. Read a qualifié cette affirmation de « faux-fuyant », mais a admis que l’acquisition entraînerait des suppressions d’emplois et une réduction des dépenses de recherche.

Susan Galbraith, qui dirige la R&D en oncologie chez AstraZeneca, ne mâche pas ses mots quant aux avantages d’être une entreprise indépendante. « Il s’agit de notre engagement non seulement pour les deux, trois ou quatre prochaines années, mais aussi pour les 20, 30 ou 40 prochaines années de science et de R&D au cœur de l’entreprise », dit-elle. « Je suis très heureuse que nous restions une entreprise indépendante, capable de concrétiser cette vision et cette mission. »

Disc est l’un des trois principaux centres de R&D d’AstraZeneca, avec ceux de Gaithersburg dans le Maryland aux États-Unis et de Göteborg en Suède. Soriot avait déjà choisi lui-même le terrain et le site a été acquis en 2013, mais peu pensent que Pfizer aurait poursuivi l’investissement s’il avait racheté le fabricant de médicaments britannique.

« Nous avons parcouru un long chemin depuis cette époque, mais vous devez gagner votre indépendance et c’est ce que nous sommes en train de faire », déclare Galbraith.

Susannah Streeter, analyste principale des investissements et des marchés chez Hargreaves Lansdown, déclare : « Il semble peu probable que si Pfizer avait réussi son offre de rachat d’AstraZeneca en 2014, des plans de cette ampleur auraient été proposés et encore moins réalisés.

 » Son expansion probable n’aurait pas été centrée sur Cambridge, en Angleterre, mais sur Cambridge, dans le Massachusetts, où est basé le centre thérapeutique mondial de Pfizer, avec un accent sur les maladies rares et l’immunologie, une partie de plus en plus importante du portefeuille « . L’objectif est de créer la communauté biomédicale la plus dense du monde – il est donc probable que les deux sites de Cambridge continueront à être des rivaux dans la course pharmaceutique, Moderna étant également basé dans la ville, juste à côté de Boston. »

Après avoir repoussé Pfizer, M. Soriot, un scientifique qui a travaillé auparavant chez le fabricant suisse de médicaments Roche et chez Genentech à San Francisco, a entrepris de reconstituer le portefeuille de médicaments d’AstraZeneca, afin de remplacer les médicaments vedettes dont les brevets arrivaient à expiration, notamment le Crestor, un médicament contre le cholestérol. La société consacre 7 milliards de livres sterling à la R&D chaque année, soit 22 % de son chiffre d’affaires, l’une des proportions les plus élevées parmi les entreprises pharmaceutiques.

« Il y a une conviction profonde que la science et la R&D sont l’avenir de l’entreprise », dit Galbraith. Dans l’ouest de Londres, où se trouve GlaxoSmithKline, le grand rival britannique d’AstraZeneca, on a tardivement appris cette leçon. Après avoir réduit les dépenses de recherche pendant des années, la directrice générale de GSK, Emma Walmsley, les a augmentées, mais GSK est toujours à la traîne d’AstraZeneca et d’autres rivaux.

AstraZeneca est devenu à un moment donné, en avril 2020, la plus grande entreprise du FTSE 100, et vaut aujourd’hui 132 milliards de livres sterling contre 77 milliards pour GSK.

La devise de Soriot est « nous suivons la science », et Galbraith s’en fait l’écho lorsqu’elle parle de « comprendre la science qui est à l’origine de la maladie ».

« Nous nous concentrons sur la qualité, la bonne sélection des patients est un élément central de cette démarche. » Elle rappelle comment le Lynparza pour le cancer des ovaires, qui a contribué au redressement d’AstraZeneca, a failli être abandonné. « Maintenant, c’est un médicament vraiment important pour nous parce que nous avons identifié les bons patients à traiter ».

De même, le Tagrisso, pour le cancer du poumon non à petites cellules, cible une mutation spécifique et est devenu l’une de ses meilleures ventes, et le médicament le plus rapide qu’elle ait jamais développé. Dans l’ensemble, depuis 2005, la société a presque multiplié par six la proportion de molécules qui passent de l’étude préclinique à l’achèvement des essais cliniques de phase avancée, passant de 4 % à 23 %, ce qui est bien supérieur au taux de réussite de 14 % du secteur.

Cela a conduit à une meilleure performance financière, et la société est en bonne voie pour atteindre son objectif de 40 milliards de dollars (30 milliards de livres sterling) de chiffre d’affaires, fixé en 2014 au plus fort de la bataille de rachat, d’ici 2022 – un an plus tôt que prévu.

Lea LAMBERT

Lea LAMBERT

Elle est photographe professionnelle. Elle souhaite partager son amour de la photo à travers différentes illustrations de nos articles. Léa adore la région nantaise et ses paysages. Son expertise est un atout pour notre équipe.