Alors que la demande reprend depuis l’effondrement initial de la pandémie, les banques centrales doivent trouver un équilibre entre la reprise et la hausse des coûts.

Les principales banques centrales du monde se demandent comment faire face à l’augmentation du coût de la vie. Relever les taux d’intérêt maintenant pourrait porter un coup à la reprise post-pandémique. Si l’on attend trop longtemps, l’inflation risque de devenir incontrôlable.

Les États-Unis

S’il y a un mot qui empêche le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, de dormir la nuit, c’est « transitoire ».

À bien des égards, l’économie américaine s’est remise de la récession pandémique. Le taux de chômage est tombé à 4,6 % en octobre, alors qu’il avait atteint le niveau vertigineux de 14,8 % au plus fort de la pandémie. Le marché de l’emploi est si dynamique qu’un nombre record de personnes démissionnent pour trouver un nouveau poste et que les salaires augmentent. Les marchés boursiers continuent d’atteindre des sommets. Les gens dépensent à nouveau.

Et pourtant, le spectre de l’inflation plane sur tout cela. La hausse des coûts énergétiques, l’augmentation de la consommation et les pénuries d’approvisionnement ont fait bondir l’inflation américaine à un taux annuel de 6,2 %, un niveau jamais atteint depuis plus de 30 ans. M. Powell et l’administration Biden ont répété à plusieurs reprises que ces hausses étaient transitoires et qu’elles s’atténueraient à mesure que l’impact de la pandémie sur l’économie s’estomperait. Les prix, cependant, ont continué à augmenter.

La peur, alimentée par l’opportunisme politique des républicains et, sans doute, par l’inflation astronomique de la couverture médiatique de l’inflation, inquiète les consommateurs américains. La confiance des consommateurs américains a plongé à son plus bas niveau depuis 10 ans en novembre.

Le principal outil de la Fed pour freiner l’inflation est la hausse des taux d’intérêt. Il s’agit d’un instrument brutal, que Powell n’a pas voulu utiliser. Le dilemme est clair : relever les taux trop rapidement pourrait bloquer une reprise confuse et s’avérer contre-productif si, effectivement, la hausse des prix est transitoire. Mais ne pas réussir à freiner l’inflation pourrait, dans le pire des cas, conduire à des hausses de prix effrénées, à d’autres hausses de taux et à la récession.

Royaume-Uni

La Banque d’Angleterre devrait devenir la première grande banque centrale à relever ses taux d’intérêt lors de sa réunion du mois prochain.

De nombreux analystes de la City estiment que le bond de l’inflation à 4,2 % en octobre – le niveau le plus élevé depuis dix ans – obligera les décideurs à augmenter le taux de base de 0,1 % à 0,25 %, avant une nouvelle hausse à 0,5 % en février.

La Grande-Bretagne, qui est l’une des économies les plus ouvertes au monde, avec plus d’un tiers de son PIB dépendant du commerce, a souffert plus que la plupart des autres du resserrement de la chaîne d’approvisionnement et de la hausse des prix de l’énergie.

Entre-temps, le Brexit a réduit l’accès aux travailleurs qualifiés qui auraient pu autrefois combler un niveau record de postes vacants.

Les responsables politiques craignent maintenant que les travailleurs, enhardis par le manque de personnes pour pourvoir les postes vacants, exigent des salaires plus élevés pour compenser la hausse du coût de la vie. Cela pourrait déclencher une spirale salaires/prix néfaste qui durerait plusieurs années.

Les détracteurs de la banque centrale se demandent ce que des coûts d’emprunt plus élevés feront pour calmer les prix de l’énergie déterminés par les marchés mondiaux. De plus, il n’y a guère de preuves que les pénuries de main-d’œuvre puissent être résolues en rendant l’accès au crédit plus coûteux, disent-ils.

Au contraire, une hausse des taux d’intérêt pourrait éroder davantage le niveau de vie de ceux qui dépendent du crédit pour survivre.

L’Union européenne

Alors que les opérateurs parient sur une hausse des taux d’intérêt de la Banque d’Angleterre et de la Réserve fédérale américaine, la Banque centrale européenne (BCE) a envoyé un message clair : ne comptez pas sur un geste identique de la part de Francfort.

L’inflation dans la zone euro s’élève actuellement à 4,1 %, soit son plus haut niveau depuis 13 ans, même si la hausse des prix varie considérablement d’un pays à l’autre.

La BCE fixe les taux d’intérêt pour les 19 membres de l’union monétaire européenne. Sa directrice, Christine Lagarde, a prévenu vendredi qu’appuyer sur le bouton trop tôt pourrait nuire à la reprise.

« À un moment où le pouvoir d’achat est déjà comprimé par la hausse des factures d’énergie et de carburant, a-t-elle déclaré, un resserrement excessif représenterait un vent contraire injustifié pour la reprise. »

Oliver Rakau, l’économiste allemand en chef d’Oxford Economics, est d’accord avec la BCE pour dire que l’inflation dans la zone euro est transitoire. Son équipe prévoit que l’inflation ralentira à 2 % en 2022, après avoir atteint 2,4 % en moyenne cette année.

Il recommande d’assouplir le plan d’assouplissement quantitatif (le programme d’achat d’actifs) et sa sœur pandémique avant de relever le coût d’emprunt de l’argent.

« Parler soudainement de hausses de taux d’intérêt avant même d’avoir normalisé vos achats d’assouplissement quantitatif, je ne pense pas que cela ait beaucoup de sens », a-t-il déclaré.

France

Alors que les taux d’intérêt français sont fixés par la BCE à Strasbourg, le rythme de l’inflation est propre à chaque pays de la zone euro, et les gouvernements ont une certaine latitude pour gérer la hausse des prix.

Le taux d’inflation annuel d’octobre était de 2,6 %, le plus élevé depuis 2008, poussé par une hausse de 20 % des prix de l’énergie.

Le Premier ministre, Jean Castex, a réagi en annonçant une « compensation de l’inflation » de 100 € (84 £), qui sera versée à toutes les personnes gagnant moins de 2 000 € nets par mois, soit environ 38 millions de personnes.

Les ministres sont également intervenus sur les prix de l’énergie. Les tarifs du gaz sont gelés jusqu’en avril prochain et l’électricité sera plafonnée à une augmentation de 4 %.

La dernière prévision de la Banque de France est que l’inflation est « de nature temporaire mais pourrait durer encore quelques trimestres ». Son gouverneur, François Villeroy de Galhau, a déclaré qu’il ne voyait aucune raison pour que la BCE augmente ses taux d’intérêt l’année prochaine.

Australie

La Reserve Bank of Australia, la banque centrale du pays, semble s’appuyer sur « l’exceptionnalisme australien » pour éviter de relever son taux directeur officiel de 0,1 % avant 2024.

Comme l’a déclaré Gareth Aird, responsable de l’économie australienne à la plus grande banque du pays, la Commonwealth, dans une note d’information récente, « la RBA s’est montrée aussi pessimiste qu’il est possible de l’être sur les perspectives d’inflation à chaque occasion ».

Comme ailleurs, l’inflation est en marche. Au cours du trimestre de septembre, les prix à la consommation de base en Australie ont augmenté de 0,7 point de pourcentage pour atteindre 2,1 %. C’était la première fois en six ans que la mesure de l’inflation atteignait la fourchette de 2 % à 3 % visée depuis les années 1990.

La banque centrale, qui se méfie des critiques passées, a souligné qu’elle souhaitait voir les salaires augmenter, idéalement plus rapidement que l’inflation. C’est pourquoi elle est « prête à être patiente » avec la hausse des prix avant même « d’envisager une augmentation des taux d’intérêt l’année prochaine », a déclaré cette semaine le gouverneur de la RBA, Philip Lowe.

Japon

Le Japon constitue une exception notable à la poussée de l’inflation. Pionnier de la politique monétaire ultra-allégée – le taux d’intérêt est à moins 0,1 % depuis 2016 – la troisième plus grande économie du monde peine à mettre fin à des décennies de déflation et de stagnation et semble peu susceptible d’atteindre son objectif d’inflation de 2 % de sitôt.

Bien que les données gouvernementales aient montré une légère augmentation en glissement annuel des prix à la consommation de base pour octobre, principalement due à la hausse des prix du carburant, les économistes ont averti que les hausses de l’inflation sous-jacente seraient probablement modestes.

« Si l’on fait abstraction des distorsions artificielles et des effets ponctuels, nous nous attendons toujours à ce que l’inflation sous-jacente s’accélère pour atteindre un pic légèrement inférieur à +1,0 % au début de l’année prochaine avant de retomber », a déclaré Tom Learmouth, économiste spécialiste du Japon chez Capital Economics.

Dans un récent sondage Reuters, les économistes ont déclaré qu’ils s’attendaient à ce que 13 des 25 banques centrales relèvent les taux d’intérêt au moins une fois avant la fin de l’année prochaine. La Banque du Japon ne figurait pas parmi elles. « La BoJ vit dans un monde totalement différent en tant qu’exception à la tendance mondiale », a récemment déclaré Masamichi Adachi, économiste en chef chez UBS Securities.

L’émergence du Japon en tant que seul keynésien dans la salle a été soulignée lorsque le nouveau premier ministre du pays, Fumio Kishida, a dévoilé un plan de relance record d’environ 56 milliards de yens (490 milliards de dollars) le 19 novembre. Ce programme de dépenses comprend des distributions d’argent liquide pour les personnes âgées de 18 ans et moins et des investissements dans la préparation aux pandémies.

Chine

Certains facteurs d’inflation et problèmes de chaîne d’approvisionnement mondiale sont directement imputables à la Chine. Ce pays est le premier exportateur mondial et représente près de 30 % de l’industrie manufacturière mondiale : les perturbations en Chine sous forme de pénuries d’électricité, de main-d’œuvre et de transport maritime ont eu des répercussions dans le monde entier.

Le taux d’inflation annuel du pays a atteint 1,5 % en octobre, contre 0,7 % en septembre, soit le taux le plus élevé depuis 13 mois. Cette hausse est due aux coûts des denrées alimentaires et des carburants. Plus alarmant encore, les prix départ usine ont grimpé de 13,5 %, le taux le plus rapide depuis 26 ans, principalement en raison des coûts énergétiques.

Mais la Banque Populaire de Chine a des problèmes plus urgents à traiter, notamment un secteur immobilier chancelant. Le taux d’intérêt principal est de 3,85 % depuis début 2020 et il est très peu probable qu’il augmente étant donné l’impact néfaste que cela pourrait avoir sur le marché immobilier.