Les premiers résultats indiquent une forte réduction de la protection contre la nouvelle variante de Covid à partir de deux doses de vaccin.

La troisième dose

Trois doses du vaccin Pfizer/BioNTech sont susceptibles de protéger contre l’infection par la variante Omicron, mais pas deux doses, selon des données de laboratoire qui vont accroître la pression pour accélérer les programmes de rappel.

Des tests réalisés à l’aide d’anticorps dans des échantillons de sang ont permis de déterminer dans quelle mesure Omicron échappe à l’immunité, en montrant une chute brutale de la protection prévue contre l’infection ou tout type de maladie chez les personnes ayant reçu deux doses. Les résultats suggèrent que, pour Omicron, Pfizer/BioNTech devrait désormais être considéré comme un « vaccin à trois doses ».

Les fabricants de vaccins ont déclaré qu’ils poursuivraient « à pleine vitesse » leurs projets de développement d’un vaccin actualisé à base d’Omicron d’ici mars 2022 si nécessaire – et leur hypothèse de travail est qu’il le sera.

Des résultats distincts, issus d’études préliminaires menées par le Centre allemand de recherche sur les infections, ont également révélé des réductions significatives de la puissance des anticorps pour les vaccins Pfizer/BioNTech, Moderna et Oxford/AstraZeneca contre Omicron.

Dans le premier briefing officiel des fabricants de vaccins sur l’efficacité probable de leurs vaccins contre Omicron, le Pr Uğur Şahin, PDG et cofondateur de BioNTech, a déclaré mercredi : « Les personnes qui ont reçu deux vaccins n’auront très probablement pas une prévention significative contre les infections ou tout type de maladie. Nous savons qu’ils auront des cellules T à mémoire, ce qui peut prévenir une maladie grave. »

Il a ajouté que la stratégie adoptée par le Royaume-Uni et d’autres pays pour accélérer les programmes de rappel était « la bonne voie à suivre », une dose supplémentaire semblant compenser le fait que le vaccin est moins bien adapté à Omicron qu’aux souches Covid antérieures.

Un dose adaptée au variant

Les fabricants de vaccins doivent maintenant décider si une variante modifiée du vaccin sera nécessaire et quelle forme elle devra prendre. Cela dépendra des données réelles sur les taux de réinfection, la transmissibilité et la gravité de la variante Omicron, qui apparaîtront dans les deux à six semaines à venir.

Şahin a déclaré que sa société travaillait, pour l’instant, au développement d’un vaccin spécifique à Omicron, mais qu’une option secondaire était un vaccin hybride Omicron/Delta, qui pourrait être fabriqué selon un calendrier similaire de 100 jours.

Les données de Pfizer, mises en ligne mardi, sont parmi les premières à être publiées sur la capacité du système immunitaire à combattre Omicron et n’ont pas été évaluées par des pairs. Les scientifiques ont testé la capacité du sang de 19 personnes ayant reçu le vaccin Pfizer/BioNTech à neutraliser la variante Omicron, et ont comparé cette réponse à celle d’une forme antérieure de coronavirus.

Les scientifiques ont constaté une réduction de 25 fois de la neutralisation du sang contre Omicron, mais pas d’échappement immunitaire complet. Le sang des personnes ayant reçu trois doses avait une puissance à peu près équivalente contre Omicron que les échantillons de sang des personnes ayant reçu deux doses contre la souche originale de Wuhan.

Ces résultats sont globalement conformes à ceux d’une étude préliminaire réalisée mardi par l’Africa Health Research Institute en Afrique du Sud, qui a constaté une réduction de 41 fois de la puissance des anticorps après deux doses de Pfizer contre Omicron.

Quel vaccin pour la troisième dose ?

« Il est probable que la protection induite par le vaccin contre les infections et les maladies soit moindre », a déclaré le professeur Willem Hanekom, directeur exécutif de l’institut. « Il est important de noter que la plupart des vaccinologues s’accordent à dire que les vaccins actuels protègent toujours contre les maladies graves et la mort en cas d’infection par Omicron. Il est donc essentiel que tout le monde soit vacciné. »

Les scientifiques pensent que les cellules T, qui fonctionnent en parallèle avec les anticorps, sont susceptibles de mieux résister à Omicron, notamment en protégeant contre les maladies graves.

Daniel Altmann, professeur d’immunologie à l’Imperial College de Londres, a déclaré que l’étude offrait un message clair. « Les personnes non vaccinées, ou même celles qui ont reçu deux doses de vaccin, sont susceptibles d’être très vulnérables à l’infection », a-t-il déclaré. « Cependant, ceux qui ont vu un pic trois fois, soit par un rappel ou par une infection plus deux doses, semblent généralement dans la zone de sécurité … Donc [il y a] un argument encore plus fort pour obtenir des rappels aussi largement et rapidement que possible. »

Certains ont réagi avec soulagement aux premiers résultats, indiquant que les choses auraient pu être pires. Le professeur Jonathan Ball, professeur de virologie moléculaire à l’Université de Nottingham, a déclaré que, même si l’ensemble de données était petit, il était rassurant. « Nous devons comprendre si cette augmentation des niveaux d’anticorps tueurs de virus après le rappel se vérifie pour tous les groupes d’âge, mais ces premiers signes sont bons », a-t-il déclaré.