Découverte d’exoplanètes à orbite inversée autour d’une étoile discrète

Découverte d’exoplanètes à orbite inversée autour d’une étoile discrète

Les astronomes ont découvert un système dans lequel les orbites des planètes sont presque perpendiculaires les unes aux autres.

Des architectures planétaires surprenantes

Ce n’est pas la première fois que des astronomes mesurent l’orientation des orbites de plusieurs planètes autour d’une même étoile. Par exemple, les orbites de deux planètes du système Kepler-56 sont toutes deux inclinées d’environ 45° par rapport au plan équatorial de leur étoile. De même, le primaire du système à trois étoiles K2-290A abrite deux planètes dont les orbites sont inclinées de 124° par rapport à leur étoile – et ces planètes se déplacent en fait dans le sens inverse de la rotation de leur étoile.

Pourtant, le système HD 3167 est jusqu’à présent unique. « Je n’ai jamais vu auparavant une inclinaison mutuelle aussi importante mesurée dans un système de deux planètes proches l’une de l’autre », déclare Rebekah Dawson, professeur associé à l’Université d’État de Pennsylvanie, qui n’a pas participé à la nouvelle étude.

Qu’est-ce qui pourrait faire que des planètes d’un même système aient des orbites si profondément différentes ? L’équipe suggère qu’une autre planète, plus massive, pourrait se cacher à la périphérie du système. Si tel est le cas, sa gravité pourrait être à l’origine du désalignement des orbites des planètes intérieures. D’un autre côté, la planète la plus interne a été si fortement couplée à l’étoile qu’elle a conservé son alignement initial.

Théorie de Dawson

Mme Dawson reconnaît que le scénario proposé est viable. Cependant, dit-elle, à ce stade, les informations disponibles ne sont pas suffisantes pour tirer des conclusions définitives. Il serait utile de connaître l’excentricité de HD 3167c, qui est une mesure de l’ellipticité d’une orbite. « Dans la plupart des cas [de perturbation de planète], je m’attendrais à une excentricité élevée », déclare Dawson.

Bourrier et ses collègues sont déjà occupés à examiner de plus près le système. Des observations supplémentaires de la lumière de l’étoile devraient permettre de mieux cerner les orbites des planètes, y compris leurs excentricités, qui ne sont pas encore connues. En outre, l’équipe cherchera des preuves directes de la présence de la quatrième planète présumée. « Avec l’imagerie directe, vous pouvez, si vous avez de la chance, détecter directement la lumière provenant d’un objet », explique M. Bourrier.

Quel que soit le résultat, plus nous étudions de systèmes planétaires, plus il est clair que notre système solaire a eu une histoire très différente – et peut-être beaucoup plus douce – que beaucoup d’autres. Mais un flot continu de découvertes inattendues, comme celle du système HD 3167, aidera les astronomes à faire le point sur tous les scénarios possibles de formation planétaire, en jetant peut-être un peu plus de lumière sur ce qui rend notre Soleil et les planètes qui l’entourent si particuliers.

Lea LAMBERT

Lea LAMBERT

Elle est photographe professionnelle. Elle souhaite partager son amour de la photo à travers différentes illustrations de nos articles. Léa adore la région nantaise et ses paysages. Son expertise est un atout pour notre équipe.
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