Dans de nombreux films de science-fiction, les trous noirs sont souvent le moyen de boucher les trous de l’intrigue et de fournir un deus ex machina rapide lorsque tout semble perdu pour les héros de l’espace. Dans le monde réel, nous nous contentons de les observer de loin. Mais nous continuons à en trouver des plus proches.

Grâce à l’Observatoire international Gemini, des astronomes ont découvert le trou noir connu le plus proche de la Terre, qui se trouve encore à 1 600 années-lumière dans la constellation d’Ophiuchus. C’est trois fois plus proche que le précédent record.

Le trou noir de masse stellaire a été baptisé Gaia BH1 (un beau nom) et pèse environ 10 fois la masse du soleil. Les chercheurs ont pu le repérer dans la nature grâce au mouvement d’une étoile voisine semblable au Soleil.

« Prenez le système solaire, mettez un trou noir là où se trouve le Soleil, et le Soleil là où se trouve la Terre, et vous obtenez ce système », explique Kareem El-Badry, astrophysicien au Center for Astrophysics | Harvard & Smithsonian.

LES ASTRONOMES DÉTECTENT LE PREMIER TROU NOIR POTENTIEL « DÉVOYÉ ».

« Bien que de nombreuses détections de systèmes de ce type aient été revendiquées, presque toutes ces découvertes ont été réfutées par la suite. Il s’agit de la première détection sans ambiguïté d’une étoile semblable au Soleil dans une large orbite autour d’un trou noir de masse stellaire dans notre Galaxie. »

On estime à 100 millions le nombre de trous noirs de masse stellaire dans la seule Voie lactée. Ils portent bien leur nom puisqu’ils pèsent de cinq à cent fois la masse du soleil. Mais peu d’entre eux ont été détectés. La plupart du temps, ces trous noirs sont actifs et peuvent briller dans les rayons X lorsqu’ils avalent la matière d’une étoile compagne, ce qui ne plaît pas forcément à cette dernière.

Ce qui différencie les trous noirs dormants, c’est qu’ils ne sont pas engagés dans une telle activité et ont tendance à se fondre dans le noir absolu de l’espace.

Mais les scientifiques ont attrapé celui-ci, qui est actuellement le détenteur du record de proximité, jusqu’à ce que nous en trouvions un encore plus proche et que nous l’oubliions complètement. L’espace est froid comme ça.