Des roches chiliennes facilitent la recherche de la vie sur Mars

Des roches chiliennes facilitent la recherche de la vie sur Mars


Les scientifiques se préparent à sonder d’autres planètes en combinant différents moyens de détecter des signes de vie.

Même si la vie a un jour existé sur Mars, nous ne trouverons probablement pas de signes aussi évidents que des os de dinosaures ou des coquillages fossilisés. Les radiations extrêmes et le climat hostile de la planète rouge auraient probablement détruit toute trace de vie discernable par les paléontologues galactiques – mais les microbiologistes pourraient faire mieux.

Trouver de la vie sur Mars

Pour s’entraîner à la recherche de la vie sur Mars, les chercheurs ont étudié des roches provenant d’un désert hyper-aride du Chili. Ces roches se sont formées pendant une période d’extinction massive, il y a 200 millions d’années, et elles sont similaires aux roches martiennes qui pourraient potentiellement contenir des vestiges révélateurs de vie. Dans une étude inédite, les scientifiques ont utilisé une combinaison de techniques de détection de la vie pour examiner les sédiments et découvrir l’histoire des anciennes créatures et de leurs conditions de vie. Les biomolécules que les chercheurs ont identifiées reflètent les adaptations des organismes à l’environnement difficile qu’ils ont enduré.

L’équipe internationale espère que son approche multidimensionnelle servira de feuille de route dans la recherche continue de reliques extraterrestres.

« Toute avancée que nous pouvons réaliser sur des échantillons provenant d’environnements extrêmes sur Terre … nous fournit des indices et des stratégies à suivre lorsque nous allons mesurer sur Mars », a déclaré Laura Sánchez-García, astrobiologiste au Centre espagnol d’astrobiologie, qui a dirigé l’étude.

Niché entre les Andes et la chaîne côtière chilienne, le désert d’Atacama est l’endroit non polaire le plus sec de la planète, certaines régions étant dépourvues de précipitations depuis plus d’un siècle. Le désert n’abrite que les formes de vie les plus résistantes, un peu comme ce que nous nous attendons à voir sur Mars : des microbes simples et adaptables comme les bactéries.

Du carbone sur Mars

L’étude, publiée en octobre dans la revue Astrobiology, porte sur trois roches composées de carbonate, un matériau qui conserve les empreintes physiques et chimiques de la vie sur Terre et que l’on trouve également sur Mars. Ces roches se sont formées dans les bassins d’Atacama pendant la transition entre les ères triasique et jurassique, qui ont connu l’une des plus grandes extinctions massives et certaines des températures les plus élevées de l’histoire de la Terre – une période difficile pour les êtres terrestres.

Sans fossiles à déterrer, Sánchez-García et son équipe ont étudié la matière organique piégée dans les roches. Ils ont recherché trois caractéristiques biologiques qui indiquent la présence de la vie : les membranes cellulaires, les protéines et les molécules immunologiques. Chacune de ces signatures a ses propres forces et faiblesses. Les membranes cellulaires, par exemple, sont plus résistantes à la dégradation mais ne permettent pas de diagnostiquer une espèce donnée comme le font certaines protéines.

« Il est essentiel de les combiner toutes pour obtenir une reconstruction plus complète de l’écosystème », a déclaré M. Sánchez-García.

Après avoir exclu les signatures du règne animal de la Terre afin d’exclure toute contamination par les chercheurs, l’analyse n’a détecté que 20 protéines indicatrices de vie, ce qui reflète l’activité biologique limitée au cours de la transition entre le Trias et le Jurassique. Les protéines identifiées étaient principalement celles que les organismes utilisent pour la stabilisation et la survie des cellules dans des conditions de famine.

« Ils ont utilisé ces informations pour dire que ces organismes étaient soumis à un stress oxydatif ; ils devaient essayer de générer de l’énergie dans un environnement pauvre », a déclaré Amy Williams, astrobiologiste à la NASA et professeur à l’Université de Floride, qui n’a pas participé au projet. « Ce sont toutes des conditions auxquelles nous pourrions penser que la vie sur Mars a dû faire face dans le passé, ce qui rend cette étude d’autant plus pertinente. »

Les chercheurs ont extrait des graisses et des protéines des roches et les ont analysées à l’aide de spectromètres de masse – comme le fait l’instrument d’analyse des échantillons sur Mars du rover Curiosity. Les détections immunologiques, quant à elles, font appel à un LDChip, un dispositif mis au point par les membres de ce groupe qui recherche des biomolécules à l’aide d’anticorps spécifiques.

« Voir leur LDChip fonctionner comme il est censé le faire et identifier ces biosignatures sur ces roches vieilles de 200 millions d’années est vraiment passionnant », a déclaré Williams, qui travaille dans l’équipe du rover Curiosity. « C’est une autre technologie révolutionnaire qui va nous permettre de rechercher la vie au-delà de la Terre d’une manière différente de ce que nous avons fait auparavant. »

Avec un espace, une énergie et un financement limités, les missions martiennes devront être pointilleuses sur les instruments qu’elles embarquent, aussi l’intégration de multiples techniques nécessite de rendre ces dispositifs plus compacts et pratiques.

Bien que la combinaison de tous ces tests ait été « un cauchemar » pour l’analyse des données, Mme Sánchez-García a déclaré que l’approche multi-biomarqueurs offre la meilleure chance de détecter la vie – en mettant tous les outils possibles au service de la chasse. Elle est encouragée par le fait que son équipe ait pu déduire autant de choses sur ces organismes à partir d’endroits aussi désolés.

« C’est ce qui est étonnant avec la vie : elle est capable de prospérer et de se développer dans les conditions les plus extrêmes que l’on puisse imaginer », a déclaré Mme Sánchez-García. « Pourquoi ne devrions-nous pas nous attendre à trouver quelque chose d’adapté à la vie sur Mars ? »

Lea LAMBERT

Elle est photographe professionnelle. Elle souhaite partager son amour de la photo à travers différentes illustrations de nos articles. Léa adore la région nantaise et ses paysages. Son expertise est un atout pour notre équipe.