En ce moment, un vaisseau spatial unique est en orbite autour de notre planète. Son secret est le propergol à base d’iode qu’il utilise pour manœuvrer dans l’espace.

En ce moment, un vaisseau spatial unique est en orbite autour de notre planète. Son secret est le propergol à base d’iode qu’il utilise pour manœuvrer dans l’espace.

L’engin spatial, lancé en 2020, est un type de satellite miniaturisé appelé CubeSat, qui pèse environ 20 kilogrammes. Il s’agit du premier satellite à utiliser de l’iode pour convertir l’énergie électrique en propulsion ionique.

Selon un article publié aujourd’hui dans la revue Nature, cette mission pourrait ouvrir la voie à une nouvelle génération d’engins spatiaux plus petits et moins chers.

Quel vaisseau spatial

Plus important encore, le carburant à base d’iode pourrait également faciliter l’équipement en propergol d’un plus grand nombre de satellites en orbite terrestre basse (LEO), ce qui pourrait réduire la quantité de déchets spatiaux à l’avenir, a déclaré le physicien des plasmas Dmytro Rafalskyi, qui est l’un des auteurs de l’article et travaille pour la société française de recherche aérospatiale ThrustMe.

À l’heure actuelle, la plupart des petits satellites en orbite autour de la Terre manquent d’ergols. En effet, les systèmes les plus courants sont soit trop chers, soit trop grands pour être fixés à un petit satellite. Sans propulsion, les satellites défunts restent dans l’espace et viennent s’ajouter aux dizaines de milliers de débris spatiaux inutiles.

Mais les engins spatiaux alimentés en iode pourraient faire la différence.

« Dans 10 ans, la majorité des systèmes de propulsion des satellites LEO utiliseront l’iode, je l’espère », a déclaré Rafalskyi. « Aujourd’hui, [l’exploration spatiale n’est] pas du tout durable car on ne peut pas, par exemple, se désorbiter facilement. »
Rafalskyi et son équipe ont conçu un système de propulsion ionique qui tiendrait à l’intérieur d’un cube mesurant environ 4 pouces de côté. C’est environ la moitié de la taille du système le plus petit suivant, a précisé M. Rafalskyi.

La propulsion la plus efficace

La propulsion ionique est considérée comme l’un des moyens les plus efficaces d’alimenter les engins spatiaux et est utilisée par de nombreux grands satellites commerciaux. Mais à l’heure actuelle, la quasi-totalité de la propulsion ionique repose sur le gaz xénon pour générer du carburant, qui est rare et coûteux à produire.

L’iode, en revanche, est à la fois plus répandu et plus efficace pour les petits systèmes de propulsion ionique, rapporte l’équipe.

Rafalskyi et ses collègues ont lancé leur système à bord d’un CubeSat le 6 novembre 2020 et ont depuis effectué une série de manœuvres réussies. L’équipe a calculé que leur système à iode a une efficacité de 60 %, contre les 40 % typiques observés dans les plus petits systèmes au xénon.

Rafalskyi voit beaucoup de potentiel pour l’iode, mais admet qu’il y a encore des obstacles à surmonter avant qu’il puisse atteindre son plein potentiel. Par exemple, M. Rafalskyi a déclaré que l’iode est corrosif, ce qui pourrait détruire les composants électroniques sensibles du satellite au fil du temps.

« Il y a donc des obstacles comme ça, et beaucoup de problèmes d’ingénierie encore, qui doivent être résolus », a-t-il déclaré. « Mais … dès que nous aurons montré que c’est possible et que cela peut fonctionner dans l’espace, je pense que les gens suivront. »

Lea LAMBERT

Elle est photographe professionnelle. Elle souhaite partager son amour de la photo à travers différentes illustrations de nos articles. Léa adore la région nantaise et ses paysages. Son expertise est un atout pour notre équipe.