La NASA a lancé les sondes spatiales Voyager 1 et 2 en 1977 pour explorer les confins du système solaire. 45 ans plus tard, elles sont toujours (partiellement) fonctionnelles. Voyager 1, qui se trouve à plus de 14 milliards de kilomètres de la Terre, vient de recevoir une mise à jour de son logiciel.

La NASA, l’agence spatiale civile du gouvernement des États-Unis, a signalé pour la première fois en mai un problème matériel avec Voyager 1. Le système d’articulation et de contrôle (AACS) de la sonde, qui est chargé d’aligner l’antenne de Voyager pour qu’elle vise la Terre, ne renvoyait pas de données télémétriques précises. Les ingénieurs de la NASA ont par la suite trouvé la cause de ce problème : le système d’articulation et de contrôle envoyait des données par le biais d’un ordinateur de bord « dont on sait qu’il a cessé de fonctionner il y a des années ».

Le problème a été résolu en envoyant une commande à l’AACS de Voyager, lui indiquant d’utiliser le bon ordinateur pour le traitement des données. Cela peut sembler être une solution simple, mais Voyager 1 se trouve à plus de 14 milliards de kilomètres de la Terre (~22 milliards de km) et fonctionne avec une alimentation réduite et une faible connexion radio. Voyager 1 et 2 ont également été conçus dans les années 1970, leurs ordinateurs ne sont donc pas exactement les équipements les plus modernes.

Voyager 1, qui a été lancé le 5 septembre 1977, a été construit pour survoler Jupiter, Saturne et la plus grande lune de Saturne, Triton. Elle a poursuivi sa route vers l’extérieur depuis lors, et se trouve actuellement dans le « milieu interstellaire », une région de l’espace à haut rayonnement située au-delà de notre propre système solaire. Voyager 1 a connu d’autres problèmes techniques récemment – la NASA a dû passer à des propulseurs de secours en 2017, qui fonctionnent toujours, même s’ils étaient inutilisés depuis 37 ans à ce moment-là.

Voyager 1 et 2 devraient continuer à faire fonctionner au moins un instrument scientifique jusqu’en 2025 environ, lorsque la puissance de leur générateur thermoélectrique sera trop faible.