Le premier alunissage en équipage d’Artemis est reporté à 2025 au moins.

Le premier alunissage en équipage d’Artemis est reporté à 2025 au moins.

Les premières missions lunaires avec équipage depuis Apollo vont se poursuivre, mais à un rythme un peu plus lent.
L’administrateur de la NASA Bill Nelson a annoncé aujourd’hui un nouveau calendrier pour les missions Artemis à court terme, repoussant le premier alunissage post-Apollo à au moins 2025. Les changements de calendrier ont été motivés par des contraintes budgétaires, les retards de COVID, les retards dans l’infrastructure et les tests du Space Launch System (SLS), et plus de six mois de litiges liés à la contestation juridique infructueuse de Blue Origin contre la sélection par la NASA de son rival SpaceX comme seul gagnant du contrat de l’atterrisseur lunaire.

« Il est clair pour moi que l’agence devra apporter de sérieux changements pour le succès à long terme du programme », a déclaré Nelson lors du briefing de mardi. Il a ajouté que l’objectif de l’administration précédente d’un atterrissage en 2024 « n’était pas fondé sur la faisabilité technique. »

Le nouveau calendrier d’Artemis

M. Nelson a déclaré qu’après le lancement d’Artemis 1 l’année prochaine – prévu pour février ou mars 2022 – la prochaine mission, Artemis 2, aura lieu au plus tard en mai 2024 (au lieu d’avril 2023). Artemis 2 sera la première mission avec équipage à se rendre à proximité de la Lune depuis plus de 50 ans ; toutefois, cet équipage ne se posera pas. Le premier atterrissage avec équipage, Artemis 3, aura désormais lieu au plus tôt en 2025, a précisé M. Nelson. La NASA a toujours l’intention de se poser près du pôle sud de la Lune pour cette mission.

Dans une autre annonce surprenante, Nelson a également déclaré qu’Artemis 3 sera précédé d’une mission d’atterrissage sans équipage dans le cadre du contrat du système d’atterrissage humain (HLS) attribué à SpaceX. Bien que cela ne soit pas totalement inattendu, il s’agit de la première déclaration de la NASA concernant l’engagement d’un atterrissage sans équipage. Les responsables de la NASA n’ont pas précisé le numéro de la mission. L’atterrissage sans équipage permettra probablement de tester plus rigoureusement la fiabilité du HLS, qui, selon M. Nelson, n’a pas bénéficié d’un financement suffisant de la part du Congrès.

Nelson a également souligné la nécessité d’une plus grande concurrence dans le programme HLS car, « après tout, le programme spatial chinois est de plus en plus capable de faire atterrir » ses astronautes sur la surface lunaire. Il a également promis que la NASA serait aussi agressive que possible avec son calendrier pour « battre nos concurrents avec des bottes sur la Lune » – une élévation apparemment significative de la rhétorique.

La NASA a écarté l’idée d’un atterrissage direct de la navette SpaceX pour le moment. Mais, selon Nelson, « nous sommes heureux d’examiner toute autre alternative », pour les options futures autres que l’amarrage de la capsule d’équipage Orion à un atterrisseur lunaire.

Entre-temps, la NASA s’efforce de consolider les contrats et de faciliter la production du SLS, qui a été critiqué pour son dépassement de budget, son retard sur le calendrier et le fait qu’il repose sur une technologie de plus en plus obsolète dans une nouvelle ère de fusées réutilisables. M. Nelson a également souligné la nécessité pour l’agence de concevoir et de produire des combinaisons spatiales appropriées.

James Free, administrateur associé de la direction des missions de développement des systèmes d’exploration de la NASA, a souligné d’autres défis, comme l’ajout d’équipements pour l’équipage dans Artemis 2 et le développement de la capacité d’amarrage.

Montrez-moi l’argent

Bien sûr, tous ces plans, comme l’a dit Nelson, dépendent du financement. Et ce financement devra tenir compte d’une augmentation du coût de développement des versions avec équipage de la capsule Orion, qui transportera les astronautes sur la Lune (sans s’y poser). Au lieu d’un coût estimé précédemment à environ 7 milliards de dollars pour la deuxième mission Artemis, l’agence prévoit que le coût réel sera plus proche de 9 milliards de dollars.

Toutefois, M. Free a souligné que la technologie développée actuellement – y compris au niveau international – ne servira pas uniquement au programme Artemis. C’est pourquoi l’investissement doit être considéré comme un acompte sur des programmes scientifiques et d’exploration ultérieurs, tels que des missions avec équipage vers Mars.

En effet, M. Nelson a déclaré qu’Artemis est important pour « apprendre ce dont nous avons besoin » sur les humains dans l’espace « pour de longues durées » avant de nous aventurer sur la planète rouge dans le courant du siècle.

Il n’a toutefois pas parlé de la valeur spécifique d’une installation humaine à long terme sur la Lune, qui faisait auparavant partie de la justification publique de l’agence.

Lea LAMBERT

Lea LAMBERT

Elle est photographe professionnelle. Elle souhaite partager son amour de la photo à travers différentes illustrations de nos articles. Léa adore la région nantaise et ses paysages. Son expertise est un atout pour notre équipe.