Le premier « hôtel spatial » prévoit d’ouvrir en 2027

Le premier « hôtel spatial » prévoit d’ouvrir en 2027


Comment une entreprise aérospatiale se prépare à l’avènement du tourisme dans l’espace.

Le mot « vacances » évoque de nombreuses images : plages immaculées, pistes de ski étincelantes, autoroutes et parcs à thème. Il n’évoque pas les voyages cosmiques sur de colossales roues rotatives, ni les panoramas définis par le long arc de la surface de la Terre – mais cela pourrait bientôt être le cas.

Après soixante ans d’existence, l’ère spatiale entre progressivement dans sa phase commerciale, permettant à un nombre croissant de particuliers d’acheter des voyages au-delà de l’atmosphère terrestre. Au cours des derniers mois, les milliardaires Jeff Bezos et Richard Branson ont payé pour franchir ou atteindre le bord de la ligne de Kármán, la frontière entre notre atmosphère et l’espace. Outre une clientèle naissante de l’envergure de Bezos et Branson, l’ère des voyages d’agrément à part entière dans l’espace semble proche, même pour une escapade de plusieurs jours.

Pour permettre une telle escapade, la start-up de Sacramento Orbital Assembly Corporation (AOC) a annoncé son intention d’ouvrir un hôtel spatial d’ici 2027. Première du genre, Voyager Station sera un complexe de luxe conçu pour accueillir 280 invités et 112 membres d’équipage, avec un restaurant, un bar, une salle de concert, une salle de sport et même un cinéma.

Si tout cela semble absurde, Tim Alatorre, vice-président d’OAC et architecte de l’hôtel, comprend le scepticisme. Mais il ne faudra pas longtemps, insiste-t-il, pour que de tels propos deviennent monnaie courante. « Je pense que cela va devenir une chose normale, où votre mère est allée dans l’espace, votre père est allé dans l’espace », dit-il. « Être astronaute ne sera plus une nouveauté, car tout le monde l’a fait ».

Escapades célestes

Pour l’instant, cependant, cette activité reste résolument nouvelle et fait partie des rêves les plus anciens de l’humanité. Depuis des centaines, voire des milliers d’années, note M. Alatorre, l’idée de voyager dans l’espace a captivé nos ancêtres. En effet, la structure de base de Voyager s’inspire d’un siècle de théories sur la façon de coloniser l’ultime frontière.

Le concept de la roue rotative, proposé au début des années 1900 comme moyen de générer une gravité artificielle, a été popularisé dans les années 1950 par le spécialiste allemand des fusées Wernher von Braun (Voyager a été baptisé en son honneur). Grâce à la force centrifuge qu’il produit, les visiteurs pourront se déplacer plus ou moins normalement. Ou, comme le dit l’OAC sur son site Web : « Nous fournissons la gravité. »

Au début, son niveau de gravité sera similaire à celui de la Lune, soit environ un sixième de celui de la Terre. Cela représente environ une révolution et demie par minute. Alatorre dit qu’ils espèrent le faire tourner jusqu’au niveau de Mars (un tiers de la gravité de la Terre), et finalement reproduire la pesanteur de notre planète. Mais comme les recherches sur l’adaptation de l’homme à la gravité artificielle sont rares, ils souhaitent mieux comprendre la physiologie de leurs hôtes avant d’augmenter la force g.

En outre, pour beaucoup, l’environnement lunaire fait sûrement partie de l’attrait. Les personnes handicapées seront confrontées à moins d’obstacles physiques, tandis que les personnes valides se verront capables d’accomplir des exploits athlétiques d’un autre monde. Peut-être verrons-nous même une reprise du rôle de Michael Jordan dans Space Jam en 1996 ? (Ce n’est pas que le gars ait besoin d’aide pour défier la gravité.) Au moins, Alatorre s’attend à « beaucoup de très bonnes vidéos YouTube ».

Après avoir décollé de la Terre, les invités arriveront à un centre d’amarrage en apesanteur. De là, des cages d’ascenseur les transporteront vers une chaîne de « modules d’habitation » disposés autour de la circonférence de la station circulaire. Ce n’est qu’à cet endroit, au bord de la roue, que la force centrifuge sera suffisamment forte pour maintenir les invités et leur environnement fermement ancrés.

En parcourant les 24 modules, d’une superficie totale de 125 000 pieds carrés, ils trouveront toutes les commodités susmentionnées de cette station dans le ciel. Ils pourront soulever des poids encombrants et s’entraîner au slam dunks, écouter de la musique en direct, goûter à des mets astro traditionnels comme le tang et la glace lyophilisée, ainsi qu’à des plats du monde entier. Et puis, bien sûr, il y a la vue.

Toutes les stations terrestres vantent la beauté de leurs environs, mais celle de Voyager sera vraiment inégalée. Dans les rendus de la station, alors que les invités s’affairent dans un intérieur clairsemé et futuriste, ils regardent généralement par les fenêtres. Chaque scène est une variation sur le même thème surréaliste : une fraction de la structure gargantuesque de la Terre, bleue, verte et blanche, s’incurvant contre le noir d’un vide interstellaire.

Le prix à payer pour être astronaute

Sur son site web, la société incite ses clients potentiels à se lancer dans l’aventure : « Soyez l’un des premiers humains à passer des vacances dans une station spatiale de luxe. Entrez dans l’histoire en étant l’un des premiers humains de l’histoire à posséder un bien immobilier en orbite. » Comme s’il s’agissait de promouvoir n’importe quelle vieille propriété à Aspen ou à Palm Beach, le site fait de la publicité pour des baux à court et à long terme pour des « villas de luxe, des espaces commerciaux, de détail et industriels » – le jeu de mots est peut-être voulu. Selon M. Alatorre, des négociations sont déjà en cours avec des agents de réservation.

Qui sont ces clients potentiels ? Après tout, le prix d’une excursion hors du monde reste exorbitant. Oliver Daemen, par exemple, a payé 28 millions de dollars pour un siège à côté de Bezos dans l’espace, et historiquement parlant, il s’agit là du bas de gamme. Pour l’instant, ces voyages sont l’apanage des personnes très riches.

Mais, selon M. Alatorre, « nous voulons que ce soit un choix facile. Si vous voulez aller à Paris pour une semaine ou dans l’espace pour une semaine, nous voulons que ce soit une question de préférence, pas d’argent. » Bien qu’il n’ait pas voulu discuter des prix en détail, il affirme que l’objectif est de faire en sorte qu’un séjour à bord du Voyager puisse rivaliser avec un billet de croisière.

Relativement parlant, dit-il, « la station est bon marché, c’est le vol qui est cher ». Et avec le développement de systèmes de lancement plus efficaces – comme la fusée Starship et le booster Super Heavy du fabricant aérospatial d’Elon Musk, SpaceX – le coût de chaque livre envoyée en orbite va diminuer. En langage industriel, le transport ne sera plus aussi « limité par la masse ». M. Alatorre va jusqu’à suggérer que l’hôtel pourrait être nettement plus accessible d’ici une décennie.

Réalité ou pas

Si un projet de cette ampleur semble ambitieux, c’est qu’il l’est. SpaceX, qui n’a pas encore de liens avec AOC, a donné à la startup un shoutout sur Instagram en mars, en terminant sur une note d’incertitude. « Peut-être que @spacex peut offrir un billet aller-retour d’ici à ce qu’il soit terminé ? », peut-on lire dans le post, en référence à Voyager. « Nous sommes curieux de voir si ce plan deviendra une réalité ou non ».

Alatorre admet que les partenaires et les investisseurs sont, à juste titre, méfiants. Mais d’un autre côté, tous les signes indiquent une croissance rapide du commerce spatial. L’OAC n’est plus le seul acteur dans ce domaine. Alors que la Station spatiale internationale (ISS), vieille de 23 ans, qui est le site touristique le plus plausible actuellement en orbite, approche de la fin de sa vie, plusieurs entreprises espèrent combler son absence avec leurs propres projets.

Axiom a déjà passé un contrat avec la NASA pour attacher un « module de destination » à l’ISS, qui sera finalement combiné à d’autres modules pour former une station commerciale indépendante. Le mois dernier encore, Sierra Space et Blue Origin, la branche aérospatiale de l’empire Bezos, ont annoncé des plans pour Orbital Reef, une station à usage mixte qui sera lancée d’ici la fin de la décennie. Voyager, cependant, est la seule à être présentée comme une opportunité touristique.

Par-dessus tout, M. Alatorre affirme qu’il a confiance dans la solidité théorique et mécanique de l’hôtel spatial. L’OAC a terminé les travaux d’architecture de l' »anneau de gravité », une miniature de la roue, ainsi que des « stations Pioneer » dotées de quelques modules d’habitation. Ces prototypes – ces derniers devant être habitables d’ici 2025 – permettront à l’entreprise de tester ses technologies avant l’assemblage final de Voyager.

« Nous sommes engagés dans cette voie, et nous avons investi nos vies et nos fortunes pour que cela devienne une réalité », déclare Alatorre. « Il n’y a rien qui se dresse sur notre chemin sur le plan technologique. C’est juste une question de temps et d’argent, et nous pouvons les surmonter. »

Lea LAMBERT

Lea LAMBERT

Elle est photographe professionnelle. Elle souhaite partager son amour de la photo à travers différentes illustrations de nos articles. Léa adore la région nantaise et ses paysages. Son expertise est un atout pour notre équipe.
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