La mission de Xi Jinping n’est pas seulement de contrôler la bulle immobilière, mais aussi de freiner les industries sans liens et les capitaux étrangers.

Au cours de la dernière décennie, l’économie chinoise est devenue fortement dépendante du développement immobilier. Des appartements en hauteur ont poussé comme des champignons dans des centaines de villes pour loger une main-d’œuvre de cols blancs en pleine expansion, tandis que des immeubles de bureaux en verre et en acier dominent les centres-villes, imitant la ligne d’horizon scintillante de Shanghai.

La Chine en difficulté

Évalué à plus de 50 milliards de dollars après 20 ans de croissance rapide, l’immobilier chinois vaut deux fois plus que le marché immobilier américain et quatre fois le revenu annuel de la Chine.

George Magnus, associé au China Centre de l’université d’Oxford, affirme que ce marché immobilier est le secteur commercial le plus important au monde.

Les dirigeants de Pékin, conscients que le boom s’essoufflait avant l’arrivée de la pandémie, ont passé l’année dernière à essayer de faire redescendre sur terre cette industrie florissante, essentiellement privée. Des réglementations plus strictes ont mis un frein aux emprunts excessifs et les projets de construction spéculatifs ont commencé à se tarir.

Le surendettement de certaines entreprises s’est avéré plus difficile à gérer, notamment après qu’il est apparu que China Evergrande, l’un des plus grands promoteurs immobiliers, devait 300 milliards de dollars.

Financé par une classe moyenne chinoise en pleine expansion et par des emprunts auprès d’investisseurs internationaux, Evergrande est devenu propriétaire de plus de 1 300 projets dans plus de 280 villes de Chine.

Comme de nombreuses entreprises endettées, Evergrande a utilisé de nouveaux emprunts pour rembourser d’anciens prêts arrivant à échéance, jusqu’à ce que les investisseurs, inquiets pour sa stabilité, refusent de jouer le jeu sans une augmentation considérable des paiements d’intérêts.

Éffondrement en bourse

Ces derniers jours, le cours de l’action de la société a plongé et les analystes de la City estiment que toute possibilité d’échapper à un renflouement du gouvernement s’est pratiquement évaporée.

Kaisa est un autre promoteur qui est tombé dans le même piège. Il ne trouve pas d’investisseurs pour financer de nouveaux prêts à des taux d’intérêt qu’il peut se permettre.

La pression sur ces entreprises est telle que la banque centrale a allégé les coûts d’emprunt à court terme et s’apprête à aller plus loin en réduisant le taux d’intérêt global.

L’immobilier n’est cependant qu’un des maux de tête de Pékin. La reprise économique s’essouffle et l’inflation augmente, comme dans de nombreuses autres régions du monde.

La direction du parti communiste s’est également lancée dans une bataille pour le contrôle des industries qui ont réussi à s’assurer un certain degré d’autonomie. Xi Jinping, le président chinois, est particulièrement préoccupé par le fait que les entreprises de haute technologie se sont affranchies du contrôle de l’État.

Les dirigeants chinois sont irrités par le fait que Naspers, un investisseur technologique basé au Cap, n’ait injecté que 32 millions de dollars, en 2001, dans une obscure société internet qui a ensuite développé le populaire service de messagerie et de paiement WeChat. Les services internet fournis par cette société, Tencent, sont désormais utilisés par des centaines de millions de Chinois, et les actions de Naspers valent plus de 200 milliards de dollars.

L’année dernière, Pékin a bloqué l’introduction en bourse à New York d’Alibaba, la société affiliée au groupe Ant, pour un montant de 37 milliards de dollars. Cette année, Pékin a commencé à accuser les milliardaires propriétaires de technologies d’ignorer les droits des consommateurs et la confidentialité des données, d’alimenter le surendettement et de favoriser les inégalités économiques.

Des sommes folles

Plus d’un milliard de dollars ont été abattus sur la valeur des entreprises chinoises, mais cela n’a pas réussi à dissuader Xi.

Selon des sources gouvernementales qui se sont confiées au Financial Times, Pékin s’apprête à obliger les start-ups technologiques à lever des fonds en Chine, en restreignant les principaux canaux utilisés pour attirer les capitaux internationaux.

Une liste noire de nouvelles entreprises dans des secteurs sensibles a été dressée pour les empêcher d’utiliser des entités à intérêt variable (VIE) pour gérer leurs activités en Chine. Les VIE sont une structure juridique utilisée depuis des décennies par les groupes technologiques chinois, dont Alibaba et Tencent, pour contourner les restrictions sur les investissements étrangers et lever des milliards de dollars auprès d’investisseurs internationaux.

Diana Choyleva, observatrice réputée de la Chine et directrice du cabinet de conseil indépendant Enodo Economics, a déclaré : « La Chine ne veut plus coter ses meilleures entreprises et ses futures stars potentielles de la technologie à l’étranger – à la fois pour des raisons de sécurité nationale et parce qu’elle veut offrir de meilleurs choix d’investissement aux investisseurs nationaux. La nouvelle bourse de Pékin vient d’être ouverte pour servir les petites et moyennes entreprises axées sur l’innovation. »

La semaine dernière, le groupe de transport à courte distance Didi Chuxing a annoncé qu’il allait se retirer de la bourse de New York. Selon Mme Choyleva, il ne s’agit pas tant de restreindre la propriété étrangère des actions des entreprises chinoises que de les faire acheter par le biais des bourses nationales, sous l’œil vigilant des régulateurs financiers chinois.

« Il n’est pas clair si la Chine interdit également aux investisseurs étrangers d’acheter ces actifs sur les marchés nationaux. Je pense qu’il s’agit bien plus de restreindre et d’éliminer la voie de financement des VIE. »