Des recherches menées en Afrique du Sud laissent espérer que d’autres vaccins pourraient susciter des réactions similaires.

Des chercheurs sud-africains qui étudient la manière dont le système immunitaire réagit à la variante Omicron ont constaté que les cellules T des personnes ayant reçu le vaccin Pfizer restent robustes et protègent potentiellement contre les maladies graves, malgré la capacité d’Omicron à échapper à d’autres défenses.

Un vaccin prometteur

Cette recherche permet d’espérer que des réponses similaires peuvent être présentes avec d’autres vaccins et chez les personnes non vaccinées qui ont été infectées par le coronavirus.

Les cellules T sont un type de globules blancs qui déterminent la réponse immunitaire de notre corps aux antigènes – substances étrangères – présents dans l’organisme. Alors que les anticorps neutralisants produits par les vaccins sont conçus pour empêcher l’infection de se produire, ce qu’Omicron semble être en mesure de contourner, les cellules T reconnaissent le virus une fois qu’il a infecté les cellules et se mettent alors à les tuer.

Les données sont le résultat de certains des premiers tests en laboratoire visant à examiner l’efficacité de la réponse des cellules T contre Omicron et suggèrent que dans les échantillons de personnes doublement vaccinées avec le vaccin Pfizer, la réponse des cellules T est restée efficace à 70-80%.

Wendy Burgers, de l’Université du Cap, qui a collaboré avec Alessandro Sette et son équipe de l’Institut d’immunologie de La Jolla en Californie, a présenté les résultats de son équipe lors d’un symposium de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) en début de semaine.

S’adressant au Guardian, elle a déclaré que les résultats avaient confirmé leurs attentes, à savoir que le répertoire plus large de réponses immunitaires de l’organisme à Omicron pourrait contribuer à prévenir des maladies plus graves.

« Nos recherches ont porté sur les cellules T », a déclaré Mme Burgers. « Les anticorps constituent toujours un bon point de départ pour déterminer si un vaccin fonctionne, car ils empêchent l’agent pathogène de pénétrer dans la cellule.

« Lorsqu’il franchit les défenses et que les cellules sont infectées, les lymphocytes T interviennent et éliminent les cellules infectées afin qu’elles ne continuent pas à se répliquer et deviennent des usines virales. Elles tuent le virus dans l’œuf. »

La question de la réponse des cellules T à Omicron est une pièce manquante du puzzle depuis que la variante est apparue, alors qu’il était évident qu’elle était non seulement plus infectieuse mais aussi capable d’éviter les réponses d’anticorps acquises par la vaccination.

Un croisement des vaccins

« Jusqu’à présent, nous avons examiné des échantillons provenant de personnes ayant reçu deux doses du vaccin Pfizer », a déclaré Burgers. « Contrairement aux anticorps dans les sérums, nous examinons les cellules elles-mêmes, ce qui explique pourquoi les tests et les données sont plus lents à sortir, car c’est plus spécialisé et plus difficile. »

Selon Burgers, alors que les anticorps neutralisants, qui reconnaissent et se collent à la protéine spike du virus pour prévenir l’infection, semblent être contournés par les 32 mutations d’Omicron dans la protéine spike, les cellules T reconnaissent le virus sur une partie beaucoup plus large de la protéine et semblent moins inhibées par les mutations d’Omicron.

« D’après ce que nous savons du travail des cellules T, nous pensions qu’il pourrait y avoir une petite perte dans la façon dont les cellules T combattent l’infection et c’est ce que nous constatons expérimentalement dans les premières données, avec une efficacité maintenue à 70-80%.

« Nous aurons d’autres données la semaine prochaine concernant d’autres vaccins, principalement le vaccin J&J [Johnson & Johnson], et nous nous intéressons également aux personnes infectées non vaccinées qui ont déjà eu une infection, mais nous nous attendons à ce que les résultats soient assez cohérents. »

La cellule T efficace ?

Burgers est toutefois prudent quant à l’utilisation de la preuve de l’efficacité continue des cellules T pour expliquer pourquoi, jusqu’à présent, l’Afrique du Sud semble, de manière anecdotique, avoir connu une maladie moins grave due à Omicron que d’autres variantes. « Il est difficile de faire la part des choses, et nous verrons différentes expériences d’Omicron dans différentes populations dans différentes parties du monde.

« Mais ce que nous savons des cellules T en général et en particulier de Covid-19, c’est que si les cellules T ne préviennent pas l’infection, elles assurent un certain niveau de protection contre les maladies graves. Et à cet égard, les données sont rassurantes si ce que nous observons est exact. »

Ce même message a été repris vendredi par Nature, qui a rendu compte des travaux de Sette à La Jolla, en mettant en garde contre le fait que « s’il n’y a aucun moyen de tracer une ligne directe entre le degré de réactivité des cellules T et la protection contre la maladie grave… des études antérieures ont montré que des réactions robustes des cellules T au virus Sars-CoV-2 sont corrélées à des charges virales plus faibles et à des maladies moins graves ».
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