Une étude révèle que la régénération naturelle donne de meilleurs résultats que les plantations humaines et offre un espoir de rétablissement du climat.

Les forêts tropicales peuvent rebondir avec une rapidité surprenante, selon une nouvelle étude publiée aujourd’hui.

Génération de la forêt

Un groupe international de chercheurs a découvert que les forêts tropicales ont le potentiel de repousser presque entièrement si elles ne sont pas touchées par l’homme pendant environ 20 ans. Cela est dû à un mécanisme multidimensionnel par lequel la flore et la faune des forêts anciennes aident une nouvelle génération de forêts à se développer – un processus naturel connu sous le nom de « succession secondaire ».

Ces nouvelles découvertes, publiées dans Science, pourraient jouer un rôle important dans l’atténuation des effets du changement climatique et fournir des conseils pratiques sur la manière d’agir ensuite. Elles suggèrent également qu’il n’est pas trop tard pour réparer les dommages que l’humanité a causés par un changement climatique catastrophique au cours des dernières décennies.

« C’est une bonne nouvelle, car cela implique que 20 ans… c’est un délai réaliste auquel je peux penser, auquel ma fille peut penser et auquel les décideurs politiques peuvent penser », a déclaré Lourens Poorter, professeur d’écologie fonctionnelle à l’université de Wageningen, aux Pays-Bas, et principal auteur de l’article.

Cette idée de régénération naturelle est souvent négligée au profit des plantations d’arbres, mais selon M. Poorter, la première donne de meilleurs résultats que les plantations de restauration. « Par rapport à la plantation de nouveaux arbres, elle est bien plus performante en termes de biodiversité, d’atténuation du changement climatique et de récupération des nutriments. »

Le message à retenir est que nous n’avons pas nécessairement besoin de planter plus d’arbres lorsque la nature le fait d’elle-même, a déclaré Poorter.

Des recherches en cours

Pour cette étude, plus de 90 chercheurs du monde entier se sont réunis pour analyser exactement la manière dont se produit la repousse des forêts tropicales. Ils ont épluché des données sur la régénération des forêts provenant de trois continents, de 77 sites et de 2 275 parcelles de terrain en Amérique et en Afrique occidentale. Ils ont ensuite évalué 12 critères spécifiques, tels que le sol, le fonctionnement des plantes, la structure et la biodiversité de l’écosystème, etc. Ils ont ensuite modélisé ces données – sans lesquelles ils auraient dû attendre plus de 100 ans pour voir ce phénomène se produire dans le monde réel – avec une technique appelée chronoséquençage, ce qui leur a permis de déduire les tendances à long terme de la reconstitution des forêts.

Les chercheurs ont notamment examiné ce qui arrive aux terres de la forêt tropicale qui ont été utilisées pour l’agriculture ou l’élevage et qui sont ensuite abandonnées après quelques saisons. Ils ont constaté que la partie de l’ancienne forêt – y compris un sol fertile, des arbres résiduels, des banques de graines et peut-être des souches qui peuvent repousser – crée un écosystème nourricier et interconnecté pour que la nouvelle forêt commence à pousser.

Les chercheurs ont constaté que les différents aspects prennent respectivement plus ou moins de temps pour retrouver le niveau de la « vieille forêt » avant son exploitation. D’après leurs calculs, le sol met en moyenne 10 ans à retrouver son état antérieur, la communauté végétale et la biodiversité animale 60 ans, et la biomasse globale 120 ans.

Mais dans l’ensemble, les forêts tropicales peuvent retrouver environ 78 % de leur statut de forêt ancienne en 20 ans seulement. « C’est extrêmement rapide – étonnamment rapide », a déclaré M. Poorter.

Bien sûr, il ne s’agit que de calculs, et l’une des contraintes des analyses basées sur les chronoséquences est que chaque lieu analysé est supposé avoir la même histoire et la même dynamique de succession, a déclaré Eric Salas, chercheur en sciences géospatiales à la Central State University, qui n’a pas participé à cette étude. Il peut donc y avoir des erreurs d’interprétation.

Transformer des sols agricoles en forêt

« Mais comprendre comment les forêts secondaires émergent naturellement sur des terres agricoles abandonnées est essentiel pour assurer la conservation de la biodiversité », a déclaré Salas, « en particulier dans les milieux tropicaux, où les forêts ont une structure complexe et où les espèces de flore et de faune sont diverses. »
Les résultats pourraient être cruciaux pour les mesures d’atténuation du climat à l’avenir.

« Par exemple, les forêts secondaires sont comme des adolescents. Elles absorbent le carbone comme des fous et elles vident votre réfrigérateur », a déclaré Poorter. « Si vous regardez les personnes âgées, elles consomment très peu, et c’est la même chose pour les forêts anciennes ».

« Ce que nous voulons préconiser, c’est : ‘S’il vous plaît, valorisez ces forêts secondaires, et dans les zones où vous le pouvez, laissez ces forêts repousser naturellement' », a déclaré Poorter. Il mentionne qu’un grand nombre des promesses qui ont été faites concernant la plantation d’arbres afin de restaurer les forêts à travers le monde sont irréalistes. La plupart du temps, 30 à 50 % de ces arbres meurent, et ils ne concernent que quelques espèces qui ne peuvent imiter la biodiversité naturelle des forêts, selon M. Poorter.

« Mon plaidoyer consiste à utiliser la repousse naturelle là où c’est possible et à planter et restaurer activement là où c’est nécessaire. Il y a une approche au cas par cas, et tout cela dépend des conditions locales et aussi des besoins locaux des gens, car ils vivent dans ces paysages. »