Les scientifiques affirment que les hivers plus chauds peuvent faire autant de ravages que les étés plus chauds

Les scientifiques affirment que les hivers plus chauds peuvent faire autant de ravages que les étés plus chauds

Des hivers plus chauds sont observés dans le monde entier et peuvent être à l’origine de phénomènes météorologiques catastrophiques et de profonds changements.

Alors que le climatologue Kai Kornhuber se promène dans la ville de New York cet hiver, un sentiment étrange s’insinue dans son corps. Il fait assez chaud pour porter un T-shirt en décembre, et les oiseaux gazouillent bruyamment.

Les températures indiquent aux oiseaux et aux arbres qu’il est temps d’agir, mais les systèmes ne sont pas synchronisés pour décembre, explique M. Kornhuber, chercheur postdoctoral à l’Institut de la Terre de l’université Columbia.

« Ce n’est pas correct, il y a une déconnexion entre ce qui devrait être et ce qui est ». a déclaré Kornhuber.

Un hiver trop chaud

Les hivers plus chauds se produisent dans le monde entier et ont des conséquences importantes : En 2021, le mois de février de la planète a été le 16e plus chaud depuis le début des relevés.

Si l’imagination populaire associe la crise climatique aux étés torrides et à leur cortège de sécheresses, d’incendies, d’ouragans et de vagues de chaleur, les hivers plus doux peuvent également être à l’origine de phénomènes météorologiques catastrophiques et de profonds changements. Les hivers plus doux peuvent également être à l’origine de phénomènes météorologiques catastrophiques et de changements profonds, qu’il s’agisse de changements dans l’utilisation des terres agricoles, de l’évolution des schémas météorologiques ou de l’augmentation de la probabilité d’événements violents, comme l’essaim de tornades qui a dévasté le Midwest et le Sud des États-Unis le week-end dernier.

« L’un des truismes de la science du climat est que les endroits froids et les périodes froides de l’année se réchauffent plus rapidement que les endroits plus chauds et les périodes plus chaudes de l’année », explique Daniel Swain, un climatologue de l’UCLA qui étudie l’évolution des événements extrêmes sur une Terre qui se réchauffe. « Non seulement le taux réel de réchauffement est plus rapide dans les saisons et les endroits plus froids – comme l’Arctique, qui se réchauffe trois fois plus vite que les autres endroits – mais de nombreux impacts associés au réchauffement sont également amplifiés. »

Swain pointe du doigt un seuil spécifique où la température a un impact énorme : le fait que les précipitations tombent sous forme de pluie liquide ou de neige gelée dépend d’une seule différence de degré. Et dans l’ouest de l’Amérique, où il y avait une gigantesque sécheresse de neige jusqu’à il y a quelques jours, cela a des impacts énormes.

« Jusqu’à la semaine dernière, il y avait un risque d’incendie de forêt, même à une altitude de 8 à 9 000 pieds », explique M. Swain. « Cela a directement à voir avec le manque de manteau neigeux ».

Lorsque les précipitations tombent sous forme de neige, elles restent en place plus longtemps, créant une humidité de ruissellement pour la saison printanière – on parle souvent de la banque d’eau future pour les endroits en manque d’humidité. Mais lorsqu’elles tombent sous forme de pluie, elles s’écoulent immédiatement. « Le réchauffement hivernal influe sur la capacité – ou non – des choses à geler, ce qui est important sur le plan écologique pour l’accumulation du manteau neigeux et l’approvisionnement en eau », explique M. Swain.

Lien entre la chaleur en été et en hiver

Les périodes de chaleur en hiver peuvent créer des vagues de chaleur extrême plus tard en été. Une chaleur non saisonnière peut entraîner une fonte des neiges et une croissance de la végétation prématurées, ce qui réduit l’humidité du sol et amplifie la probabilité de vagues de chaleur extrêmes et persistantes tout au long de l’été, explique M. Kornhuber. Il évoque la chaîne d’événements qui a conduit à une vague de chaleur qui a secoué la Sibérie en 2020 et qui a été associée à des incendies de forêt qui ont duré tout l’été et ont provoqué des émissions de carbone record.

Dans ce cas, la chaleur de la fin de l’hiver, en février et mars, a aspiré l’humidité des sols à un moment où la végétation prenait également de l’humidité – et les sols desséchés peuvent conduire à des vagues de chaleur estivales, dit Kornhuber. « La faible humidité du sol est l’un des ingrédients les plus importants des méga-canicules ».

Selon Chiara Lepore, chercheur associé à l’observatoire terrestre Lamont Doherty de l’université Columbia, les projections des modèles climatiques pour les États-Unis indiquent que, dans l’ensemble, la probabilité de conditions favorables aux tempêtes violentes augmentera à mesure que la planète se réchauffera.

Lepore a publié le mois dernier des recherches prévoyant une augmentation de 14 à 25 % des tempêtes violentes pour chaque degré supplémentaire d’augmentation de la température mondiale future.

« Le principal mécanisme moteur est le réchauffement des températures et l’augmentation de l’humidité, qui sont quelques-uns des principaux ingrédients des courants ascendants des tempêtes. » Elle ajoute que ce chiffre représente la fréquence croissante des conditions favorables à l’apparition de phénomènes météorologiques violents – et non les tempêtes réelles – et que seules certaines de ces tempêtes produiront des tornades, précise-t-elle. « L’incertitude est encore grande ».

Une crise climatique

Selon Mme Swain, les preuves de la crise climatique sont plus faibles pour les tornades que pour d’autres énormes tempêtes, mais c’est principalement parce qu’elles n’ont pas été autant étudiées. « L’instabilité verticale – qui est probable avec plus de réchauffement – créerait une augmentation des environnements producteurs de tornades », dit-il. « Il est donc assez clair que le changement climatique va commencer à augmenter la probabilité d’un temps convectif violent ».

Les hivers plus chauds peuvent également avoir un impact sur l’agriculture, car certaines cultures ont besoin d’un seuil d’heures de froid pour obtenir des résultats optimaux. Les températures froides dont ont besoin de nombreuses cultures fruitières pourraient diminuer de 60 % dans la vallée centrale de la Californie d’ici 2100. Selon les chercheurs, les pommes, les cerises et les poires, qui nécessitent la plus longue période de froid, pourraient être les plus durement touchées.

La chaleur de la fin de l’hiver peut également causer des ravages sur les cultures, si elles reçoivent le signal biologique pour s’épanouir, avant d’être détruites par le gel peu après le bourgeonnement. « Cela montre que des quantités relativement faibles de réchauffement climatique peuvent avoir des effets importants dans certains endroits et à certaines périodes de l’année », explique M. Swain.

Il existe même des preuves que le changement climatique est au cœur d’événements exceptionnels tels que la vague de froid qui a plongé le Texas dans un profond gel arctique en février dernier, causant des centaines de morts et des milliards de dollars de dégâts. Un faible vortex polaire s’est divisé et a apporté une grande bouffée d’air froid dans le sud des États-Unis – et le vortex est plus instable que par le passé.

Selon M. Kornhuber, le réchauffement hivernal est essentiellement une autre forme de dire que la saison estivale s’étend de plus en plus, tandis que les transitions du printemps et de l’automne évincent ce que nous considérions comme l’hiver. « Au fur et à mesure que les températures augmentent, les zones climatiques modérées n’auront tout simplement plus d’hiver tel que nous le connaissons ».

Guy ERWAN

Guy ERWAN

Guy est un bénévole qui n’a pas d’expérience en matière de journalisme, mais il a une grande envie d’apprendre. Il nous apporte son dynamisme et son expérience dans le monde associatif. Guy est originaire de Nantes et aime partager son amour de cette belle région.
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