Les scientifiques observent avec inquiétude un glacier géant « apocalyptique » en Antarctique.

Les scientifiques observent avec inquiétude un glacier géant « apocalyptique » en Antarctique.

Des fissures et des crevasses font craindre une rupture qui pourrait entraîner une hausse d’un demi-mètre du niveau des mers, voire davantage.

Il y a vingt ans, une zone de glace dont on pensait qu’elle pesait près de 500 milliards de tonnes s’est détachée de manière spectaculaire du continent antarctique et a éclaté en milliers d’icebergs dans la mer de Weddell.

Tester l’antartique

La plate-forme de glace Larsen B, d’une superficie de 3 250 km2, était connue pour fondre rapidement, mais personne n’avait prévu qu’il ne faudrait qu’un mois pour que ce mastodonte de 200 mètres d’épaisseur se désintègre complètement.

Les glaciologues ont été choqués autant par la vitesse que par l’ampleur de l’effondrement. « C’est stupéfiant. Il s’est brisé en deux. Il est tombé comme un mur et s’est brisé comme en centaines de milliers de briques », a déclaré l’un d’eux.

Cette semaine, les spécialistes des glaces réunis à la Nouvelle-Orléans ont prévenu que quelque chose d’encore plus alarmant se préparait sur la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental, un vaste bassin de glace situé sur la péninsule Antarctique. Des années de recherches menées par des équipes de chercheurs britanniques et américains ont montré que de grandes fissures s’étaient ouvertes au-dessus et en dessous du glacier Thwaites, l’un des plus grands du monde, et l’on craint que certaines parties de ce glacier ne se fracturent et ne s’effondrent elles aussi, peut-être dans les cinq années à venir, voire moins.

Le Thwaites fait ressembler le Larsen B à un glaçon. Il est environ 100 fois plus grand, de la taille de la Grande-Bretagne, et contient à lui seul suffisamment d’eau pour faire monter le niveau des mers de plus d’un demi-mètre dans le monde entier. Il contribue à environ 4 % de l’élévation annuelle du niveau de la mer et a été qualifié de glacier le plus important du monde, voire de glacier « apocalyptique ». Des études par satellite montrent qu’il fond beaucoup plus vite que dans les années 1990.

Le Thwaites est inquiétant, mais de nombreux autres grands glaciers de l’Antarctique reculent, s’amincissent et fondent également à mesure que l’océan Austral se réchauffe. Beaucoup d’entre eux sont retenus parce que Thwaites agit comme un bouchon, bloquant leur sortie vers la mer. Si Thwaites devait s’effondrer, les scientifiques pensent que les autres s’accéléreraient, entraînant l’effondrement de l’ensemble de la calotte glaciaire et une élévation catastrophique du niveau de la mer de plusieurs mètres.

Augmentation du niveau de la mer

L’éventualité d’un effondrement et la vitesse à laquelle il se produirait constituent l’une des questions les plus importantes de notre époque. Le niveau des mers augmente rapidement : le taux annuel d’augmentation a plus que doublé, passant de 1,4 mm à 3,6 mm entre 2006 et 2015, et il s’accélère. Quelques millimètres par an, cela ne semble pas beaucoup, mais la perte d’une partie, même minime, de Thwaites ne contribuerait pas seulement à accélérer encore ce phénomène, mais augmenterait probablement la gravité des ondes de tempête.

Si tous les glaciers de l’Antarctique occidental venaient à s’effondrer, il n’y a pas une seule ville côtière au monde qui ne serait pas, à terme, submergée, ce qui entraînerait des pertes humaines et économiques considérables.

Les glaciologues s’accordaient à dire qu’il faudrait des siècles de réchauffement planétaire avant que des glaciers de la taille de Thwaites ne se brisent et ne s’effondrent, mais la perte de la glace de mer à l’autre bout de la planète, dans l’Arctique, a été si rapide et inattendue, et la perte de Larsen B si soudaine, qu’il est désormais possible que cela se produise rapidement en Antarctique également.

Baisse de la glace

La perte de glace dans l’Arctique affecte à peine le niveau des mers car elle se forme principalement en mer. La glace de l’Antarctique, en revanche, se trouve principalement sur la terre ferme, de sorte que toute fonte augmente le niveau des mers.

Le point de basculement de la plate-forme de glace Larsen B s’est produit soudainement. On ne sait pas encore comment Thwaites et les autres glaciers réagiront au réchauffement de la planète, mais ces grands processus physiques mondiaux sont en cours et ne peuvent être traités que par une action mondiale.

Pourtant, un mois seulement après la clôture de la Cop26 à Glasgow, l’avertissement selon lequel le glacier Thwaites, d’une épaisseur de 300 mètres et d’une largeur de 50 miles, a commencé à se fissurer, a été accueilli par le silence des gouvernements préoccupés par Covid-19 et le retour à une politique normale. Le danger est que les nombreuses actions promises en novembre pour lutter contre le réchauffement de la planète soient mises de côté pour une année supplémentaire, pour ne devenir qu’un risque de plus dans un monde de plus en plus dangereux.

M. Thwaites souligne que le réchauffement planétaire et les glaciers n’attendent pas les politiciens, et que chaque année où l’on retarde les mesures visant à réduire les émissions climatiques ne fait qu’accélérer la catastrophe mondiale.

John CASTEL

John CASTEL

Il est étudiant en journaliste dans une école parisienne. John est spécialisé dans les informations relatives au numérique et la High-Tech. Théo permet d’apporter une information au plus près de nos lecteurs.
%d blogueurs aiment cette page :