Que savons-nous de la nouvelle variante de Covid, « la pire de tous les temps » ?

Que savons-nous de la nouvelle variante de Covid, « la pire de tous les temps » ?

Le Royaume-Uni place l’Afrique du Sud sur la liste rouge des pays à risque en raison de la variante B.1.1.529 détectée par des scientifiques dans le pays.
Quelle est cette nouvelle variante et pourquoi est-elle préoccupante ?

Les scientifiques ont détecté une nouvelle variante du Covid-19 appelée B.1.1.529 et s’efforcent de comprendre ses implications potentielles. Une centaine de cas confirmés ont été identifiés en Afrique du Sud, à Hong Kong et au Botswana.

La variante B.1.1.529 présente une constellation très inhabituelle de mutations, qui sont inquiétantes car elles pourraient l’aider à échapper à la réponse immunitaire de l’organisme et la rendre plus transmissible, ont déclaré les scientifiques. Toute nouvelle variante capable d’échapper aux vaccins ou de se propager plus rapidement que la variante Delta, aujourd’hui dominante, pourrait constituer une menace importante au moment où le monde sort de la pandémie.

Le Dr Susan Hopkins, conseillère médicale en chef de l’Agence britannique de sécurité sanitaire, a déclaré que la valeur R, ou nombre effectif de reproduction, de la variante B.1.1.529 dans la province sud-africaine de Gauteng, où elle a été découverte pour la première fois, était désormais de 2 – un niveau de transmission qui n’avait pas été enregistré depuis le début de la pandémie, avant que des restrictions ne commencent à être imposées. Pour un R supérieur à 1, une épidémie connaît une croissance exponentielle.

Où a-t-on trouvé la maladie ?

Les premiers signes fournis par les laboratoires de diagnostic suggèrent que la variante a rapidement augmenté dans le Gauteng et pourrait déjà être présente dans les huit autres provinces d’Afrique du Sud.

Dans une mise à jour quotidienne régulière des cas confirmés au niveau national, l’Institut national des maladies transmissibles a fait état de 2 465 nouvelles infections par le virus Covid-19, soit un peu moins du double des infections de la veille. Le NICD n’a pas attribué la dernière résurgence à la nouvelle variante, bien que certains scientifiques locaux de premier plan la soupçonnent d’en être la cause.

L’Afrique du Sud a confirmé une centaine de spécimens comme étant B.1.1.529, mais la variante a également été trouvée au Botswana et à Hong Kong, le cas de Hong Kong étant un voyageur d’Afrique du Sud. Selon les scientifiques, jusqu’à 90 % des nouveaux cas dans le Gauteng pourraient être des B.1.1.529.

Israël a déclaré avoir détecté son premier cas de la variante, chez une personne qui revenait du Malawi.

Comment se compare-t-elle aux autres variantes ?

Jeudi soir, des scientifiques de haut niveau ont décrit la variante B.1.1.529 comme la pire qu’ils aient vue depuis le début de la pandémie. Il présente 32 mutations dans la protéine spike, la partie du virus que la plupart des vaccins utilisent pour amorcer le système immunitaire contre le Covid. C’est environ le double du nombre associé à la variante Delta. Les mutations de la protéine spike peuvent affecter la capacité du virus à infecter les cellules et à se propager, mais aussi rendre plus difficile l’attaque de l’agent pathogène par les cellules immunitaires.

La variante Delta a été détectée pour la première fois en Inde à la fin de 2020, mais elle s’est répandue dans le monde entier, entraînant une augmentation du nombre de cas et de décès. Les autres variantes du coronavirus sont Alpha (originaire du Kent, au Royaume-Uni), Beta (anciennement connue sous le nom de variante sud-africaine) et Gamma (initialement présente au Brésil). Il a été suggéré, après une baisse des cas au Japon, que les variantes peuvent « muter pour disparaître ».

Quelles sont les nouvelles restrictions imposées ?

L’Afrique du Sud sera placée sur la « liste rouge » des restrictions de voyage de l’Angleterre à partir de vendredi midi – ce qui affectera entre 500 et 700 personnes qui se rendent habituellement au Royaume-Uni depuis l’Afrique du Sud chaque jour par l’intermédiaire de compagnies aériennes telles que British Airways et Virgin.

L’interdiction concernera également les vols en provenance de Namibie, du Lesotho, du Botswana, d’Eswatini et du Zimbabwe. L’Écosse a confirmé que tous les arrivants en provenance de ces pays doivent s’auto-isoler et passer deux tests PCR à partir de vendredi midi, tandis que toute personne arrivant après 4 heures du matin le samedi devra séjourner dans un hôtel de quarantaine géré.

Les personnes arrivées récemment d’Afrique du Sud seront également recherchées et soumises à des tests afin d’éviter l’introduction de la nouvelle souche.

Israël a également annoncé qu’il interdisait à ses ressortissants de se rendre en Afrique australe – ce qui couvre les six mêmes pays ainsi que le Mozambique – et qu’il interdisait l’entrée aux voyageurs étrangers en provenance de la région.

L’Allemagne, le Japon, la France et la République tchèque figurent parmi les autres pays qui ont suspendu leurs vols. La Commission européenne prévoit d’arrêter les vols en provenance de la région.

La liste rouge de l’Angleterre était restée vide depuis que les sept derniers pays, dont le Pérou, la Colombie et le Panama, en avaient été retirés le 1er novembre. L’Afrique du Sud a été retirée de la liste le 11 octobre, ce qui signifie que les voyageurs vaccinés peuvent à nouveau s’y rendre sans avoir à rester en quarantaine dans un hôtel à leur retour.

Que signifie la nouvelle variante pour le Royaume-Uni et pour Noël ?

Il est trop tôt pour le dire. Les scientifiques britanniques travaillent sans relâche pour mieux comprendre cette variante. Comme elle n’est apparue que récemment, les scientifiques ne disposent pas encore de preuves de sa transmissibilité ou de sa capacité à échapper aux vaccins. À un mois de Noël, on craint que la variante, si elle est autorisée à se propager, ne nécessite de nouvelles restrictions.

Il faudra peut-être quelques semaines avant que les scientifiques ne disposent d’informations complètes sur la variante et sur la gravité de la menace qu’elle représente pour le monde.
Y a-t-il quelque chose que je puisse faire pour me protéger ?

Oui, il est toujours conseillé de se faire vacciner si ce n’est pas déjà fait. Les Britanniques âgés de 40 ans et plus qui ont reçu leur deuxième vaccin il y a au moins six mois peuvent recevoir leur rappel maintenant.

John CASTEL

John CASTEL

Il est étudiant en journaliste dans une école parisienne. John est spécialisé dans les informations relatives au numérique et la High-Tech. Théo permet d’apporter une information au plus près de nos lecteurs.