Le jugement autorise la société à émettre des ondes sonores pour la recherche de pétrole le long de la côte orientale de l’Afrique du Sud.

Royal Dutch Shell va procéder à des tests sismiques pour rechercher du pétrole dans les zones vitales de reproduction des baleines le long de la côte orientale de l’Afrique du Sud, après qu’un tribunal a rejeté une contestation juridique de dernière minute de la part de groupes environnementaux.

Un jugement de Shell

Le jugement, rendu par une haute cour sud-africaine, permet à Shell de commencer à tirer dans les jours qui suivent des ondes sonores extrêmement fortes dans l’environnement marin relativement intact de la Wild Coast, qui abrite des baleines, des dauphins et des phoques.

Les militants ont déposé un recours juridique urgent contre l’étude sismique, qui devait commencer mercredi, mais l’interdiction de dernière minute a été rejetée par un juge vendredi matin.

Les groupes écologistes craignent que l’exploration pétrolière ne perturbe l’habitat des mammifères marins et n’endommage l’environnement écologiquement diversifié et sensible de la Wild Coast, qui s’étend le long de la province du Cap oriental.

Jeudi, la compagnie pétrolière a renoncé à participer à l’exploitation du champ pétrolifère de Cambo, en mer du Nord, après que les critiques se sont multipliées à l’égard du projet, mais elle a défendu ses plans pour la côte sud-africaine malgré une forte opposition locale.
Les avocats des militants sud-africains, du cabinet Cullinan & Associates, ont fait valoir que la campagne d’exploration de Shell équivalait à une « action administrative injuste », car elle avait été approuvée selon un processus d’approbation obsolète qui avait depuis été remplacé par des protections environnementales plus strictes.

Une décision à demi-teinte

Mais le tribunal a estimé que les requérants n’avaient pas réussi à prouver qu’il existait une crainte raisonnable de « préjudice irréparable » en l’absence d’une interdiction des plans de Shell, et a donné raison à la société pétrolière en raison des coûts financiers d’un retard.

Un porte-parole de la société a déclaré : « Shell est satisfaite de la décision du tribunal, qui permettra de faire avancer cette étude sismique ». Les travaux devraient commencer dans les jours qui suivent.

Après la décision du tribunal, les militants à l’origine de la contestation judiciaire – la Border Deep Sea Angling Association, le club de ski nautique de Kei Mouth, Natural Justice et Greenpeace Afrique – ont déclaré que leur combat pour la sauvegarde de la Wild Coast était « loin d’être terminé » et qu’une « résistance nationale » contre les plans de Shell allait se poursuivre.

Happy Khambule, un responsable de campagne de Greenpeace Afrique, a déclaré : « La décision d’autoriser Shell à poursuivre ses projets de destruction de la Wild Coast est très décevante. Non seulement les explosions vont détruire de précieux écosystèmes biodiversifiés, mais elles vont également détruire les moyens de subsistance des communautés locales, tout cela au nom du profit.

Et la protection de l’environnement

« Nous devons faire tout ce qui est en notre pouvoir pour défaire l’héritage colonial destructeur de l’extractivisme, jusqu’à ce que nous vivions dans un monde où les gens et la planète passent avant les profits des entreprises de combustibles fossiles toxiques. »

Dans une déclaration, Shell a ajouté qu’elle avait « une longue expérience de la collecte de données sismiques en mer » et qu’elle avait pris grand soin de prévenir ou de minimiser les impacts potentiels sur les poissons, les mammifères marins et autres espèces sauvages.

« L’Afrique du Sud est fortement dépendante des importations d’énergie pour une grande partie de ses besoins énergétiques. Si des ressources viables sont découvertes en mer, cela pourrait contribuer de manière significative à la sécurité énergétique du pays et aux programmes de développement économique du gouvernement », a-t-il déclaré.