Des alertes sont émises pour l’Australie, l’Alaska, Hawaï et la côte ouest des États-Unis alors que des vagues sont observées aux Tonga, aux Samoa américaines et aux Fidji.

Un volcan sous-marin est entré en éruption de manière spectaculaire samedi près de la nation des Tonga, dans le Pacifique, provoquant des vagues de tsunami qui se sont abattues sur le littoral et ont poussé les gens à se réfugier sur les hauteurs. Des avis de tsunami ont été émis pour d’autres îles du Pacifique, la côte est de l’Australie, Hawaï, l’Alaska et la côte Pacifique des États-Unis.

Une éruption proche de Tonga

Il n’y a pas eu de rapports immédiats sur les blessés ou sur l’étendue des dégâts, car toute connectivité internet avec les Tonga a été perdue vers 18 h 40, heure locale.
Le site d’information Islands Business, basé à Fidji, a indiqué qu’un convoi de policiers et de militaires avait évacué le roi Tupou VI de son palais, situé près de la côte. Il faisait partie des nombreux habitants qui se sont dirigés vers les hauteurs.

À Tonga, qui compte environ 105 000 habitants, des vidéos postées sur les médias sociaux ont montré de grandes vagues s’échouant sur le rivage dans les zones côtières, tourbillonnant autour des maisons, d’une église et d’autres bâtiments. Des images satellite ont montré une énorme éruption, avec un panache de cendres, de vapeur et de gaz s’élevant comme un champignon au-dessus des eaux bleues du Pacifique.

Les autorités des îles voisines de Fidji et de Samoa ont également émis des avertissements, demandant aux gens d’éviter le littoral en raison des forts courants et des vagues dangereuses. En Nouvelle-Zélande, les autorités ont mis en garde contre d’éventuelles ondes de tempête dues à l’éruption.

Le service privé de prévision météorologique néo-zélandais, Weather Watch, a indiqué sur Twitter que des personnes situées jusqu’à Southland, la région la plus méridionale du pays, avaient entendu des bangs soniques dus à l’éruption. D’autres ont rapporté que de nombreux bateaux ont été endommagés par un tsunami qui a frappé une marina à Whangarei, dans la région du Northland.

Plus tôt, le site d’information Matangi Tonga avait rapporté que des scientifiques avaient observé des explosions massives, des tonnerres et des éclairs près du volcan après le début de l’éruption, tôt vendredi. Les images satellites ont montré un panache de 5 km de large s’élevant dans les airs à environ 20 km.

Le volcan Hunga Tonga Hunga Ha’apai se trouve à environ 64 km au nord de la capitale, Nuku’alofa. Fin 2014 et début 2015, une série d’éruptions dans la région a créé une nouvelle petite île et perturbé pendant plusieurs jours les liaisons aériennes internationales vers l’archipel du Pacifique.

Les services météorologiques de Tonga ont déclaré qu’une alerte au tsunami avait été déclarée pour l’ensemble de l’archipel, et les données du centre des tsunamis du Pacifique ont indiqué que des vagues de 80 cm (2,7 pieds) avaient été détectées.

Un utilisateur de Twitter identifié comme le Dr Faka’iloatonga Taumoefolau a publié une vidéo montrant des vagues s’écrasant sur le rivage.

Une éruption proche de Tonga provoque un tsunami

« On peut littéralement entendre l’éruption du volcan, elle semble assez violente », a-t-il écrit, ajoutant dans un post ultérieur : « Une pluie de cendres et de petits cailloux, l’obscurité recouvrant le ciel. »

L’explosion du volcan Hunga Tonga Hunga Ha’apai est la dernière d’une série d’éruptions dramatiques.

La société d’imagerie terrestre Planet Labs PBC avait observé l’île ces derniers jours après qu’une nouvelle cheminée volcanique y ait commencé à entrer en éruption fin décembre.

Les images satellites capturées par la société montrent à quel point le volcan a façonné la région, créant une île grandissante au large de Tonga.

« La surface de l’île semble s’être étendue de près de 45 % en raison des chutes de cendres », a déclaré Planet Labs quelques jours avant la dernière activité.

Après l’éruption de samedi, il a été conseillé aux habitants d’Hawaï, de l’Alaska et du littoral américain du Pacifique de s’éloigner du littoral pour gagner des terrains plus élevés et de prêter attention aux instructions spécifiques de leurs responsables locaux de la gestion des urgences, a déclaré Dave Snider, coordinateur de l’alerte au tsunami pour le Centre national d’alerte au tsunami à Palmer, en Alaska.

Plusieurs pays touchés par le tsunami

« Nous n’émettons pas d’avis pour cette longueur de côte, comme nous l’avons déjà fait – je ne sais plus quand c’était la dernière fois – mais ce n’est vraiment pas une expérience quotidienne », a déclaré Snider.

Il a ajouté que les vagues qui se sont abattues sur le rivage à Hawaï étaient juste en dessous des critères d’une alerte au tsunami plus sérieuse.

« Il semble que tout restera en deçà du niveau d’alerte, mais il est difficile de le prévoir, car il s’agit d’une éruption volcanique, et nous sommes équipés pour mesurer les vagues de mer provoquées par des tremblements de terre ou des séismes », a déclaré M. Snider.

Le Bureau australien de météorologie a émis un ordre d’évacuation pour l’île de Lord Howe, à 780 km au nord-est de Sydney, et des avertissements pour une grande partie de la côte est du continent. La plage de Bondi à Sydney a été évacuée pendant la nuit et un avertissement de menace maritime était toujours en vigueur dimanche matin, heure australienne.

Le Bureau de météorologie a déclaré qu’une vague de tsunami d’une hauteur de 1,27 m a été observée sur l’île Norfolk, à 900 kilomètres de l’île Lord Howe, à 21 heures AEDT et qu’une vague de 82 cm a été enregistrée sur la Gold Coast du Queensland à 22 h 54 AEDT samedi.

Des vagues de 1,10 m de haut ont été enregistrées à Ned’s Beach sur l’île Lord Howe vers 23 heures AEDT et une vague de 50 cm a été observée au Derwent Park de Hobart vers 23 h 44 AEDT.