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La direction assistée électrique a mis du temps à s’imposer, mais la technologie sur laquelle elle repose existe depuis très longtemps. En fait, la direction assistée existe depuis à peu près aussi longtemps que l’automobile, et les gros camions ont été équipés de systèmes de rechange dès 1903, mais elle n’a été proposée comme option d’origine que dans les années 1950.

Cette technologie est omniprésente aujourd’hui, car elle fait partie de l’équipement standard de presque toutes les nouvelles voitures et tous les nouveaux camions, mais elle est restée en option dans un certain nombre de voitures d’entrée de gamme à bas prix tout au long des années 1980 et 1990.

Table des matières

À quoi sert la direction assistée ?

L’objectif de la direction assistée est de réduire l’effort que le conducteur doit fournir pour diriger le véhicule. Cet objectif était traditionnellement atteint grâce à l’énergie hydraulique, qui peut être générée par une pompe entraînée par une courroie qui fonctionne grâce à la rotation du moteur. Toutefois, cette technologie a fait l’objet d’un flux constant d’innovations et de mises à niveau depuis qu’elle a fait son apparition en tant qu’option OEM dans les années 1950.

La première amélioration majeure de la direction assistée hydraulique traditionnelle à avoir été largement adoptée a été la direction assistée électro-hydraulique. Cette première forme de direction assistée électrique ajoutait une assistance supplémentaire à la direction assistée traditionnelle grâce à des pompes électriques.

Cette technologie a été largement supplantée par la direction assistée électronique, qui se passe complètement d’hydraulique. La direction assistée électrique est disponible dans une grande variété de véhicules de pratiquement tous les constructeurs.

Une technologie étroitement liée à celle-ci, appelée « steer-by-wire », est un élément important de l’évolution vers des voitures entièrement câblées.

Direction assistée électro-hydraulique

La direction assistée électro-hydraulique (EHPS) est une technologie hybride qui fonctionne comme la direction assistée hydraulique traditionnelle. Tout comme les systèmes traditionnels, elle utilise l’énergie hydraulique pour réduire la quantité de force nécessaire pour diriger une voiture.

La différence entre les deux technologies réside dans la manière dont la pression hydraulique est générée. Alors que les systèmes traditionnels génèrent la pression à l’aide d’une pompe entraînée par une courroie, les systèmes de direction assistée électro-hydraulique utilisent des pompes électriques.

L’un des principaux avantages de la direction assistée électro-hydraulique est que la pompe électrique ne perd pas nécessairement sa puissance lorsque le moteur est arrêté. Il s’agit d’une excellente caractéristique de sécurité, car elle permet de se diriger plus facilement vers un endroit sûr en cas de panne du moteur pendant la conduite.

Cette fonction s’est également avérée utile dans les véhicules électriques et certains véhicules à essence économes en carburant, car elle permet de fournir une direction assistée aux véhicules qui ne sont pas équipés d’un moteur à essence ou diesel traditionnel, ainsi qu’aux véhicules hybrides qui sont conçus pour couper le moteur à essence à grande vitesse.

Direction assistée électrique

Contrairement aux systèmes hydrauliques et électro-hydrauliques, la direction assistée électrique (EPS) n’utilise aucune forme de pression hydraulique pour fournir une assistance à la direction. Cette technologie est entièrement électronique et utilise donc un moteur électrique monté sur le boîtier ou la crémaillère de direction pour fournir une assistance directe.

Puisqu’il n’y a pas de perte de puissance lors de la génération et de la transmission de l’énergie hydraulique, ces systèmes sont généralement plus efficaces que les directions hydrauliques ou électro-hydrauliques.

Selon le système EPS spécifique, le moteur électrique peut être monté soit sur la colonne de direction, soit directement sur le boîtier ou la crémaillère de direction.

Des capteurs permettent de déterminer la force de direction nécessaire, qui est ensuite appliquée de manière à ce que le conducteur n’ait à fournir qu’un effort minimal pour tourner le volant.

Certains systèmes ont des réglages discrets qui déterminent le niveau d’assistance de la direction, tandis que d’autres fonctionnent selon une courbe variable.

La plupart des équipementiers proposent une direction assistée électrique sur un ou plusieurs de leurs modèles.

Qu’est-ce que le Steer-by-Wire ?

Les systèmes de direction assistée électrique suppriment le composant hydraulique tout en conservant la tringlerie de direction traditionnelle, mais les véritables systèmes de direction par fil suppriment également la tringlerie de direction.

Ces systèmes utilisent des moteurs électriques pour faire tourner les roues, des capteurs pour déterminer la force de direction à appliquer et des émulateurs de sensation de direction pour fournir un retour haptique au conducteur.

La technologie de direction par câble est utilisée depuis longtemps dans certains équipements lourds, chariots élévateurs, chargeurs frontaux et autres applications similaires, mais elle est encore relativement nouvelle dans le monde automobile.

Des constructeurs automobiles tels que GM et Mazda ont été les pionniers de ce concept avec les premiers concept-cars à commande électronique qui évitaient la tringlerie de direction traditionnelle, mais l’acceptation de cette technologie par l’industrie et les conducteurs a été quelque peu frileuse.

Nissan a annoncé fin 2012 qu’il serait le premier constructeur automobile à proposer cette technologie dans un modèle de série, et son système de contrôle de la direction indépendante a été annoncé pour l’année modèle 2014. Cependant, même ce système conservait les vestiges d’un système de direction traditionnel.

Introduit dans l’Infiniti Q50 de 2014, le système de contrôle de la direction indépendante était de type steer-by-wire mais laissait en place la tringlerie de direction traditionnelle. Même si elles étaient découplées lors d’une utilisation normale, elles étaient toujours là.

L’idée derrière ce type de système est que, si le système de direction par câble tombe en panne, le coupleur peut s’enclencher afin de permettre au conducteur d’utiliser la tringlerie mécanique pour diriger le véhicule.

Avec d’autres technologies de conduite par câble, comme le freinage par câble et les commandes électroniques de l’accélérateur, le système de direction par câble est un élément clé des voitures autonomes.