Il est facile de penser que des consoles comme la NES originale, la Sega Mega Drive ou même l’Atari ne sont rien de plus que des pièces de musée, de simples notes de bas de page dans l’histoire du jeu vidéo. Pourtant, l’intérêt pour les jeux rétro ne se dément pas : Et les gens créent même de nouveaux jeux pour ces vieilles consoles.

Cela n’a jamais été aussi évident qu’à la Gamescom 2022 de Cologne, en Allemagne, où une partie décente d’un immense hall était consacrée aux jeux rétro. On y voyait des amateurs chevronnés exhibant leurs collections de jeux vintage, ainsi que des adolescents jouant à des jeux comme Daytona USA 2, un jeu de course de 1998, ou s’essayant à Pong sur un clone d’arcade Atari.

Mais le plus frappant, surtout si vous n’êtes pas familier avec le jeu rétro, c’est que beaucoup de ces vieilles consoles sortent de nouveaux jeux. En fait, il existe une industrie artisanale dédiée au développement de jeux pour la NES, la SNES, la Sega Genesis et d’autres consoles classiques. Plus surprenant encore, il existe également un marché de taille décente intéressé par l’achat de ces jeux.

L’attrait des jeunes

Selon Chris Noll, propriétaire de Retrospiel, un petit magasin de Cologne, en Allemagne, qui vend des jeux rétro pour toutes sortes de consoles anciennes, il n’y a pas que les hommes aux tempes grisonnantes qui les achètent. « Lorsque j’ai ouvert la boutique en 2002, je pensais que je n’aurais que des clients de mon âge. Mais maintenant, des enfants de 12 ou 14 ans achètent des jeux. »

Christian Gleinser, qui fabrique des jeux à quatre joueurs pour le Commodore 64 sous la bannière de Dr. Wuro Industries, a la même expérience. Selon lui, on part du principe que les graphismes sont la principale attraction pour les jeunes générations. Mais mettez-les derrière une console plus ancienne, et « les enfants peuvent voir que les deux types de jeux peuvent être amusants ».

Commodore 64 à la Gamescom

Selon Gleinser, c’est parce qu’il n’y a pratiquement pas de courbe d’apprentissage pour les jeux rétro. « Nos jeux sont simples à apprendre, vous pouvez jouer en quelques secondes ». Noll souligne également que dans les jeux rétro, l’accent est davantage mis sur le gameplay que sur l’histoire, plaçant le joueur directement dans l’action.

En prenant l’un de ces jeux en main, vous pouvez voir ce qu’ils veulent dire. Même sur les jeux sortis récemment, vous êtes dans l’action avant même de vous en rendre compte. Et comme la plupart des anciennes manettes ne comportent que quelques boutons, vous pouvez vous débrouiller sans tutoriel. C’est presque libérateur par rapport à la lourdeur de certains jeux modernes ; il y a clairement beaucoup plus en jeu ici que la simple nostalgie.

La rétro

Il n’en reste pas moins que la question se pose de savoir comment tout le monde peut jouer à ces jeux. Les joueurs plus âgés ont peut-être encore une ou deux vieilles consoles dans les parages, mais les adolescents n’en ont généralement pas une dans le grenier, et encore moins une console branchée et prête à être utilisée sur un téléviseur dinosaure.

Selon M. Noll, ce n’est pas le problème que vous pensez. Il y a encore beaucoup de vieilles consoles sur le marché de l’occasion, et vous pouvez toujours utiliser des clones récents comme la C64 Mini (un clone de Commodore 64) ou des Famiclones comme la FC Twin, qui peuvent gérer les jeux NES et SNES.

À défaut, vous pouvez aussi simplement installer un émulateur logiciel sur votre appareil actuel. Une excellente option est RetroArch, qui peut émuler presque tous les systèmes d’exploitation d’antan, mais il existe également de nombreux émulateurs spécifiques aux consoles. Citons par exemple PPSSPP pour la PlayStation Portable (vous vous en souvenez ?) ou encore la possibilité d’émuler des machines d’arcade avec MAME.

En fait, la voie logicielle est peut-être la meilleure option, car elle élimine un problème que les joueurs plus âgés connaissent bien, à savoir les tracas liés aux copies physiques. En ligne, les jeux pour consoles anciennes peuvent coûter à peine 10 dollars – ou même être téléchargés gratuitement – alors que le produit physique peut se vendre jusqu’à 60 dollars, soit l’équivalent d’un jeu AAA moderne.

Cela dit, il est surprenant que les cartouches soient encore fabriquées. D’après M. Noll, il est relativement facile de s’en procurer, bien qu’il puisse y avoir de sérieuses fluctuations dans la disponibilité et le prix en fonction de la plate-forme. Il y a aussi la question de savoir si les fabricants peuvent mettre la main sur les bonnes pièces, ce qui explique en grande partie le prix occasionnel de 60 dollars.

Une conception enthousiaste

Cela dit, l’enthousiasme semble être une composante plus importante du jeu rétro que la recherche du profit. Par exemple, Gleinser propose ses jeux Commodore 64 gratuitement sur son site, ne demandant un paiement que pour les copies physiques. Il décrit son activité de créateur de jeux comme un « passe-temps intense », et l’idée de faire payer ses jeux semble loin de lui.

Il en va de même pour Elektronite, qui crée des jeux pour la console Intellivision de Mattel datant de 1979, et les proposait à la Gamescom pour quelques dollars seulement. Lorsqu’on lui a demandé pourquoi il fallait créer des jeux pour cette obscure console, le représentant de la société a répondu en souriant « pourquoi pas ? » avant d’expliquer que c’était un moyen pour les gens de vivre un peu d’histoire, tout en restant à jour dans les anciens langages de programmation.

Intellivision Gamescom

M. Noll souligne également que de nombreux jeux sont réalisés par des personnes qui ont une idée de jeu, mais qui n’ont pas nécessairement les compétences graphiques nécessaires pour faire de leur rêve une réalité. Les jeux rétro, dans ce cas, sont une excellente solution car vous n’avez pas besoin des mêmes compétences que si vous essayiez d’utiliser une plateforme de développement de jeux comme Unity ou Unreal Engine. Il existe des plates-formes spécialisées, comme NES Maker, qui vous permettent de créer des jeux sur des consoles plus anciennes, mais vous pouvez aussi, si vous en avez les moyens, les programmer vous-même.

Noll nous a montré plusieurs jeux à son exposition qui ont été réalisés par des personnes ayant peu ou pas d’expérience en programmation et qui voulaient juste essayer de créer quelque chose. Parmi les exemples, citons un jeu de plates-formes appelé Doodle World, créé par un père et son enfant, ou quelques jeux de tir simples. Aussi basiques soient-ils, ils ont tout de même suscité l’intérêt des passants.

Ouvrir le marché

Cela ne veut pas dire non plus que seuls les amateurs font des jeux rétro. Quelques petits studios créent des jeux professionnels haut de gamme qui fonctionnent aussi bien sur les anciennes consoles que sur les plus récentes. Une bonne exception est Intrepid Izzy de Senile Team, qui a été publié pour la Sega Dreamcast en 2021 mais qui est maintenant également disponible sur Windows – vous pouvez l’acheter sur Steam.

Deux nouveaux jeux NES, Alwa’s Legacy d’Elden Pixels (2020) et Micro Mages de Morphcat Games (2019), sont également disponibles via la plateforme en ligne de Valve, ce qui signifie que même les personnes qui ne veulent pas s’embêter avec des clones NES ou des émulateurs peuvent jouer à ces jeux.

Changer les choses

L’un des principaux attraits de ces jeux est que, même s’ils reprennent certaines idées de conception d’antan (entrée en action rapide, commandes simples, graphismes réduits), ils mettent également en œuvre des décisions de conception modernes.

Un bon exemple est Arkagis Revolution, un jeu pour la Sega Mega Drive dans lequel vous volez avec un jet qui fait exploser des tanks. Dans une tournure intelligente, les créateurs ont décidé de vous laisser utiliser les boutons A et C de la manette pour faire tourner votre vaisseau, vous permettant ainsi d’explorer la carte du jeu d’une manière qui pousse vraiment les capacités de la console et qui n’aurait peut-être jamais effleuré l’esprit des créateurs de jeux pour cette console.

Parmi les autres exemples, citons l’introduction dans Alwa’s Legacy d’un gameplay non linéaire (du jamais vu dans les jeux des années 90) ou même de simples améliorations graphiques, comme dans Intrepid Izzy. Bien que la console sur laquelle vous jouez à ces jeux soit peut-être un dinosaure, les jeux eux-mêmes ne sont pas rétro, loin de là.

Par conséquent, la scène des jeux rétro est un mélange intéressant de professionnels et d’amateurs, les joueurs pouvant choisir entre des productions de qualité et des jeux créés par des amateurs ayant un peu de temps libre après le travail.

La riche tapisserie d’idées et de jeux renvoie à une époque révolue et constitue un changement de rythme par rapport aux jeux AAA modernes. Il mérite l’attention de tous ceux qui s’intéressent non seulement à ce qu’étaient les jeux dans le passé, mais aussi à ce qu’ils pourraient être à l’avenir.

Si vous souhaitez vous lancer dans le jeu rétro, vous n’avez pas nécessairement besoin d’une console classique : il existe de nombreuses manettes rétro que vous pouvez connecter à un PC moderne.