Une piste de perles africaines révèle un réseau social vieux de 50 000 ans

Une piste de perles africaines révèle un réseau social vieux de 50 000 ans

L’étude révèle que les anciens chasseurs-cueilleurs échangeaient des perles en coquille d’œuf sur une vaste zone.

Des scientifiques ont découvert le plus ancien réseau social du monde, un réseau de connexions qui a fleuri il y a 50 000 ans et s’étendait sur des milliers de kilomètres à travers l’Afrique.

Mais contrairement à son équivalent électronique moderne, ce réseau ancien de liens sociaux utilisait un support bien plus prosaïque. Il reposait sur le partage et l’échange de perles faites de coquilles d’œufs d’autruche, l’une des plus anciennes formes de parure personnelle de l’humanité.

Les recherches menées par des scientifiques allemands ont porté sur plus de 1 500 de ces perles, déterrées sur plus de 30 sites en Afrique australe et orientale. Une analyse minutieuse suggère que les personnes qui fabriquaient ces perles – qui sont encore fabriquées et portées par les chasseurs-cueilleurs en Afrique aujourd’hui – les échangeaient sur de vastes distances, contribuant ainsi à partager des messages symboliques et à renforcer les alliances.

« C’est comme si l’on suivait une piste de chapelure », a déclaré l’auteur principal de l’étude, Jennifer Miller, de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine de la ville d’Iéna. « Les perles sont des indices, dispersés dans le temps et l’espace, qui n’attendent que d’être remarqués ».

L’étude, publiée dans Nature la semaine dernière, a comparé des perles trouvées sur 31 sites en Afrique australe et orientale, s’étendant sur plus de 1 800 miles. En comparant le diamètre extérieur d’une coquille, le diamètre des trous à l’intérieur et l’épaisseur des parois de la coquille, les scientifiques ont appris qu’il y a environ 50 000 ans, les populations d’Afrique orientale et australe ont commencé à fabriquer des perles presque identiques à partir d’œufs d’autruche.

Pourtant, ces groupes et communautés étaient séparés par de vastes distances, ce qui suggère l’existence d’un réseau social à longue distance qui s’étendait sur des milliers de kilomètres, reliant les habitants de régions éloignées. « Le résultat est surprenant, mais le schéma est clair », a déclaré l’autre auteur de l’étude, Yiming Wang, qui travaille également au Max Planck.

Les perles en coquille d’œuf d’autruche font partie des plus anciennes formes d’auto-décoration trouvées dans les archives archéologiques, bien qu’elles n’aient pas été les premières à être adoptées par Homo sapiens. Les scientifiques pensent que les hommes et les femmes ont commencé à se badigeonner d’un pigment rougeâtre, l’ocre, il y a environ 200 000 ans, avant de commencer à porter des perles il y a 75 000 ans.

Cependant, l’industrie de l’ornementation a réellement pris son essor il y a environ 50 000 ans en Afrique, avec la fabrication des premières perles en coquille d’œuf d’autruche – la plus ancienne forme standardisée de bijoux connue de l’archéologie. Ce fut le premier « bling-bling » du monde et son utilisation représente l’une des plus anciennes traditions culturelles de l’humanité, impliquant l’expression de l’identité et des relations. Comme le dit Miller : « Ces minuscules perles ont le pouvoir de révéler de grandes histoires sur notre passé. »

Ou comme l’a dit l’archéologue Michelle Langley de l’université Griffith dans le Queensland, en Australie : « Les bijoux ont de la valeur : ils nous disent quelque chose sur la personne qui les a portés. Plus il y a de bijoux dans les archives archéologiques, plus il y a d’interactions. Les bijoux échangés nous indiquent qui parlait à qui ».

Le point crucial des bijoux en coquille d’œuf d’autruche est qu’au lieu de se fier à la taille ou à la forme naturelle d’un objet, les humains ont commencé à façonner directement les coquilles et à créer des opportunités pour que des variations de style se développent. Les motifs qui en résultent ont permis aux chercheurs de retracer les liens culturels, bien qu’il ne soit pas clair si les perles en coquille d’œuf d’autruche étudiées par Miller et Wang étaient échangées entre les groupes ou si c’est le savoir sur la façon de les fabriquer qui était échangé. La plupart des éléments indiquent la seconde hypothèse.

Le premier réseau social du monde n’a pas duré. Il y a environ 33 000 ans, le port des perles a brusquement changé : elles ont disparu d’Afrique australe alors qu’elles se sont maintenues en Afrique orientale. Miller et Wang suggèrent que des changements climatiques sont à l’origine de ce changement, mettant fin au plus ancien réseau social de la planète – bien qu’après 17 000 ans.

Guy ERWAN

Guy est un bénévole qui n’a pas d’expérience en matière de journalisme, mais il a une grande envie d’apprendre. Il nous apporte son dynamisme et son expérience dans le monde associatif. Guy est originaire de Nantes et aime partager son amour de cette belle région.