Le « cadavre » d’une tache solaire a explosé lundi 11 avril, déclenchant une éjection massive de matière solaire qui se dirige vers la Terre.

Selon SpaceWeather.com, l’explosion solaire est due à une tache solaire morte appelée AR2987. L’explosion de la tache solaire a libéré une grande quantité d’énergie sous forme de radiations, ce qui a également entraîné une éjection de masse coronale (CME), c’est-à-dire des boules explosives de matière solaire, qui pourraient provoquer des aurores boréales plus intenses dans la haute atmosphère de la Terre. Selon SpaceWeather, la matière contenue dans cette éjection de masse coronale est susceptible de toucher la Terre le 14 avril.

Les taches solaires sont des régions sombres à la surface du soleil. Elles sont causées par un flux magnétique intense provenant de l’intérieur du soleil, selon le Space Weather Prediction Center. Ces taches sont temporaires et peuvent durer de quelques heures à plusieurs mois. L’idée d’une tache solaire « morte » est plus poétique que scientifique, a déclaré Philip Judge, physicien solaire à l’Observatoire de haute altitude du Centre national de recherche atmosphérique (NCAR), mais la convection du soleil sépare ces taches, laissant dans leur sillage des morceaux de surface solaire calme magnétiquement perturbés.

« De temps en temps, écrit Judge dans un courriel à Live Science, les taches solaires peuvent « redémarrer », avec plus de magnétisme apparaissant plus tard (jours, semaines) dans la même région, comme si une faiblesse avait été faite dans la zone de convection, ou comme s’il y avait une région instable sous la surface qui est particulièrement bonne pour générer des champs magnétiques en dessous. »

Quel que soit l’avenir d’AR2987, la tache solaire a émis une éruption solaire de classe C à 5 h 21, temps universel, lundi 11 avril. De telles éruptions se produisent lorsque le plasma et les champs magnétiques au-dessus de la tache solaire cèdent sous la pression ; elles s’accélèrent vers l’extérieur, a expliqué M. Judge, car elles se heurteraient à des matériaux denses si elles descendaient vers l’intérieur du soleil.

Les éruptions de classe C sont assez courantes et ont rarement un impact direct sur la Terre. Parfois, comme dans le cas de l’éruption d’aujourd’hui, les éruptions solaires peuvent déclencher des éjections de masse coronale, qui sont d’énormes éruptions de plasma et de champs magnétiques provenant du soleil et se propageant dans l’espace à des millions de kilomètres par heure. Les éruptions solaires de classe C déclenchent rarement des CME, selon SpaceWeatherLive, et lorsqu’elles le font, les CME sont généralement lentes et faibles.

Lorsqu’une CME frappe le champ magnétique entourant la Terre, les particules chargées contenues dans l’éjection peuvent se déplacer le long des lignes de champ magnétique qui émanent des pôles Nord et Sud et interagir avec les gaz de l’atmosphère, libérant de l’énergie sous forme de photons et créant des rideaux changeants et éblouissants connus sous le nom d’aurores boréales et australes.

Pendant les périodes calmes à la surface du soleil, un flux de particules connu sous le nom de vent solaire suffit à déclencher les aurores dans les régions polaires. Lors d’une grande CME, la perturbation plus importante du champ magnétique de la planète signifie que l’aurore peut apparaître sur une plage beaucoup plus large. Selon Space.com, une CME dite « cannibale » s’est dirigée vers la Terre à la fin du mois de mars, déclenchant des aurores au Canada, dans le nord des États-Unis et en Nouvelle-Zélande.

La CME émise lundi pourrait provoquer une tempête géomagnétique mineure (G1) le 14 avril, ce qui signifie qu’il pourrait y avoir des impacts mineurs sur les opérations des satellites et de faibles fluctuations dans le réseau électrique, selon SpaceWeather. Les aurores boréales pourraient être visibles à des latitudes plus basses que d’habitude, jusqu’au nord du Michigan et du Maine.

Selon le Centre d’analyse des données sur les influences solaires, qui fait partie de l’Observatoire royal de Belgique, toute cette activité est assez normale pour le soleil. C’est une période d’activité accrue pour notre étoile la plus proche, qui traverse des périodes de calme et d’activité appelées cycles solaires. Le soleil est actuellement dans le cycle solaire 25, le 25ème depuis le début des observations formelles en 1755. Le nombre de taches solaires au cours de ce cycle est en hausse et devrait atteindre un pic en 2025, ce qui signifie davantage de possibilités de tempêtes solaires – et d’aurores.

De fortes tempêtes géomagnétiques ont également été observées dimanche 10 avril. Mais selon le Solar Influences Data Analysis Center, aucune autre CME dirigée vers la Terre n’a été observée au cours des dernières 24 heures, à l’exception de celle émise par les restes d’AR2987.