Analyse : les scientifiques commencent seulement à comprendre la nouvelle mutation du Covid, mais il y a des nouvelles encourageantes en provenance du laboratoire, d’Afrique du Sud et des médicaments antiviraux.

Il est difficile de trouver de bonnes nouvelles parmi les vagues de statistiques sinistres qui ont déferlé sur la nation depuis l’émergence d’Omicron.

Protéger contre Omicron

Une fois de plus, le NHS est menacé et une fois de plus, la perspective d’un verrouillage du nouvel an se profile. Il semble que nous n’ayons rien gagné dans la bataille contre Covid-19 au cours des 12 derniers mois.

Une telle interprétation est cependant sévère. Oui, nous sommes à nouveau confrontés à une grave crise médicale, mais un certain nombre de facteurs suggèrent qu’il y a peut-être lieu de faire preuve d’un peu d’optimisme, même si les scientifiques prennent soin d’ajouter une mise en garde essentielle : nous n’en sommes qu’au début de nos rapports avec la variante Omicron.

Médicaments antiviraux

Au cours de l’année écoulée, un certain nombre de médicaments antiviraux, tels que le Xevudy (sotrovimab) et le Lagevrio (molnupiravir), se sont révélés capables de prévenir les maladies graves et ont été réservés au Royaume-Uni pour les personnes vulnérables – celles qui sont traitées pour un cancer, par exemple – qui contractent ensuite la maladie de Covid-19. Les deux médicaments réduisent la quantité de virus produite dans l’organisme après l’infection et diminuent le risque que les patients aient besoin d’un traitement hospitalier.

« Les personnes les plus à risque, telles que les patients atteints de cancer, sont les plus susceptibles de nécessiter des soins de santé. Avec cette nouvelle souche hautement infectieuse, ces médicaments devraient contribuer à réduire la charge de la Covid-19 sur cette population et avoir un effet d’entraînement sur les services de santé », a déclaré le professeur Penny Ward du King’s College de Londres. « En plus des vaccins de rappel, ces médicaments apporteront une protection supplémentaire importante aux personnes les plus exposées. »

Afrique du Sud

L’Omicron a d’abord été repéré en Afrique du Sud, qui a ensuite connu une augmentation très rapide du nombre de cas de Covid-19. Mais aujourd’hui, ce nombre de cas semble avoir atteint un pic, tandis que les premières indications suggèrent également que les décès pourraient être moins nombreux que lors des vagues précédentes. Le pays connaît donc une vague relativement brève d’infections plus bénignes. Les responsables de la santé ont également signalé que les personnes semblent se rétablir plus rapidement d’Omicron que de Delta, qu’elles aient été hospitalisées ou non.

Il reste à savoir si ces chiffres signifient qu’Omicron produit des maladies moins graves que les variantes précédentes dans d’autres pays, dont le Royaume-Uni. Néanmoins, cela reste une possibilité et certains scientifiques expriment un optimisme tranquille, bien que d’autres soient plus prudents.

« En Afrique du Sud, il y a eu une très grande vague de Delta il y a quelques mois seulement, il est donc probable qu’une bonne partie de l’immunité persiste dans la population, ce qui pourrait constituer une protection », a déclaré Lance Turtle, maître de conférences en maladies infectieuses à l’université de Liverpool. « Au Royaume-Uni, notre protection a peut-être commencé à s’affaiblir, et nous pourrions donc voir des cas plus graves. »

Ce point a également été souligné par les conseillers scientifiques du gouvernement, Sage. « Même s’il devait y avoir une modeste réduction de la gravité par rapport à Delta, un nombre très élevé d’infections entraînerait toujours une pression importante sur les hôpitaux », a-t-il noté dans le compte rendu de sa réunion de jeudi dernier.

Toutefois, le professeur Martin Hibberd, de la London School of Hygiene & Tropical Medicine, reste optimiste. « Nous sommes dans une meilleure position qu’il y a un an, car la plupart des gens ont maintenant reçu au moins un vaccin, ou une infection antérieure, ce qui peut contribuer à réduire la gravité ressentie par de nombreuses personnes. »

Du laboratoire

Une troisième nouvelle encourageante est que les scientifiques ont découvert une explication biologique possible à la réduction apparente de la gravité d’Omicron. Ces travaux ont été menés par Michael Chan Chi-wai, de l’université de Hong Kong, qui a découvert que, bien que la nouvelle variante soit beaucoup plus efficace, par rapport à Delta, pour se reproduire dans les voies respiratoires supérieures, où elle peut être crachée sur les autres, elle est beaucoup moins efficace pour se propager dans les poumons, où elle représenterait le plus grand danger pour une personne infectée.

De cette façon, la variante peut se propager entre les individus beaucoup plus rapidement sans atteindre les parties plus vulnérables de leur anatomie. Cela permettrait de réduire la gravité de la maladie qu’elle peut déclencher.

Cependant, Chan a conseillé la prudence dans l’interprétation des implications de ses travaux. « En infectant beaucoup plus de personnes, un virus très infectieux peut provoquer une maladie plus grave et la mort, même si le virus lui-même peut être moins pathogène », a-t-il déclaré. « La menace globale de la variante Omicron est probablement très importante ».